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吸血蝙蝠如何知道「吸管」該「戳」在哪裡?

吸血蝙蝠會偵測熱源,找出獵物皮膚底下血管的位置,好知道該在哪裡插下「吸管」。但牠們是如何辦到的,卻沒人知道。現在科學家發現,蝙蝠將一個原本用來偵測自身體溫的蛋白,轉為偵測獵物散發出來,較自己體溫低的溫度。研究顯示,Desmodus rotundus蝙蝠,是利用有別於其他脊椎動物的紅外線感熱機制。而這新發現,或許有助於設計新藥,作用於人類體內類似的感測蛋白。

過去,科學家知道,吸血蝙蝠會利用鼻子附近的「凹窩」,偵測獵物散發出的紅外線。為了要找出背後的分子機制,加州大學的生理學家David Julius和他的同事,比較凹窩與脊椎中的神經,兩者基因表現的差異。

他們發現,吸血蝙蝠製造兩種不同的熱感應離子通道蛋白TRPV1;在脊椎中,神經從Trpv1基因,合成完整的TRPV1蛋白,但凹窩中的神經,卻合成較短的蛋白。這項研究成果發表於<Nature>期刊。

研究蝙蝠行為的專家 Gareth Jones 說:「這項研究顯示了紅外線感測,如何在不同脊椎動物身上衍生出來。」TRPV1普遍存在於脊椎動物身上,它能偵測可能破壞身體組織的高溫,啟動像是痛覺或灼熱感的警告。通常它要攝氏43度才作用,但吸血蝙蝠較短版本的TRPV1,則在攝氏30度就作用。

藉由在不同組織中,表現不同版本的感熱蛋白,吸血蝙蝠能有效率的飽餐一頓。Julius希望他的研究,能為人類的熱感帶來一絲線索,或許還能設計新的藥物,作用於類似的蛋白通道上,抑制發炎反應。

資料來源:NatureNews: Vampire bats turn down the heat sensors to hunt [3 August 2011]

關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。