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你聞了「Google 嗅覺」上的氣味了嗎?

作者:陳若翎(美國德州Rice大學心理系博士)

在愚人節這天,Google發表了新產品「Google 嗅覺」。在「聞其味,知其性」的斗大標題下,不僅有官方短片介紹這產品,還有立即體驗的功能,包含落水狗、尿布、新車等等的氣味。在按下「試聞」的按鍵後,你是否將鼻子使勁湊近電腦前聞一聞了呢?

大家在愚人節這天被捉弄多了,所以對任何事件或消息總是特別的警覺和保持懷疑的態度,雖然看起來非常逼真,但又擔心只是個惡作劇,所以很多人直接選擇不相信,但如果這產品不是在愚人節發表,你會不會就選擇相信了呢?

撇開技術層面,像是氣味要儲存在電腦哪裡、氣味要怎麼合成、氣味從哪裡散發出來…等等這些不談,回想一下你家垃圾桶的氣味每天都一樣嗎?因為你丟進的垃圾不同,氣味固然不同,但是你是統稱那氣味為「垃圾味」?還是給他們不同的名字,像是「酸臭的垃圾味」、「臭鼬般的垃圾味」和「噁心的垃圾味」等等呢?就算你真給不同的垃圾味命名,再找另外一個人來,給的名字會一樣嗎?答案是不會。

一方面,人們為氣味命名的能力很差,我們能區分的氣味遠遠超過我們可以命名的氣味數目 (Yeshurun & Sobel, 2010),即我們可以輕易辨別氣味甲和乙不一樣,但是要講出氣味甲和乙的名字卻是相較困難得多。這就是為什麼我們常常問:「那是甚麼味道?」問這句話表示我們有注意到有股氣味和原本環境的氣味不同 (具有分辨能力),但是卻不知道該怎麼稱呼這氣味 (命名能力不足)。

另一方面,氣味是充滿情緒性的,比起其他視覺或聽覺刺激,更能引發一些年代久遠且印象深刻的回憶 (Herz & Engen, 1996; Köster, 2002)。例如,體育館裡的汗水味,令人不禁想起當年打系際杯的點點滴滴;衣服殘留著奶奶家洗衣精的香氣,讓人立刻想起奶奶和奶奶的房子。此外,在生理結構上,情緒中樞「杏仁核」(amygdala)亦屬於主要大腦嗅覺區 (primary olfactory cortex)的一部份,無論氣味香、臭或中性,只要聞到氣味,大腦兩側的杏仁核都會被激活 (Gottfried, Deichmann, Winston, & Dolan, 2002),所以嗅覺和情緒是緊密相關的。

在一個實驗中,我給30位受試者聞室溫下的高濃度糖水,大部份人都可以正確區分出高濃度糖水和純水有不同的氣味,但是再請他們描述高濃度糖水的氣味,30位受試者就有30種答案,包括酒精、玫瑰花、游泳池、老舊房子的衣櫃、撲克牌……等等,只有一位說聞起來甜甜的。再度說明人類在命名氣味的能力上較差,且每個人的個人經驗也不同。再以這個實驗為例,若將受試者給的這些描述作為關鍵字去「Google嗅覺」搜尋,必定得到30種不同的氣味,因為我們很清楚這些關鍵字各自代表不同的物件,我們不會說玫瑰花和撲克牌聞起來一樣吧!

就連很普遍的玫瑰花氣味,不僅各家公司產品的玫瑰花氣味聞起來不同,就算是給予同一個玫瑰花氣味,有人說就是玫瑰花味,有人卻說是爛掉的玫瑰花味,還有人立刻想到治療鼻子過敏的鼻腔噴劑。

因為同一個氣味,每個人聞到後的解讀都不一樣,所以用「Google嗅覺」搜尋後可能出現的情況是,搜尋結果的氣味跟使用者印象中的氣味或是聞到的氣味不一致,甚至使用者會反應這氣味應該稱某某氣味才是。因此,「Google嗅覺」雖是個很好的概念,但要怎麼反應出每個人獨特的嗅覺感受將是個挑戰。

參考文獻

  1. Gottfried, J. A., Deichmann, R., Winston, J. S., & Dolan, R. J. (2002). Functional heterogeneity in human olfactory cortex: an event-related functional magnetic resonance imaging study. J Neurosci, 22(24), 10819–10828.
  2. Herz, R. S., & Engen, T. (1996). Odor memory: Review and analysis. Psychon B Rev, 3(3), 300–313. doi:10.3758/BF03210754
  3. Köster, E. P. (2002). The Specific Characteristics of the Sense of Smell. In C. Rouby, B. Schaal, D. Dubois, R. Gervais, & A. Holley (Eds.), Olfaction, Taste, and Cognition. (pp. 27–43). New York, NY: Cambridge University Press.
  4. Yeshurun, Y., & Sobel, N. (2010). An odor is not worth a thousand words: from multidimensional odors to unidimensional odor objects. Annu Rev Psychol, 61, 219–241. doi:10.1146/annurev.psych.60.110707.163639

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活躍星系核

活躍星系核(active galactic nucleus, AGN)是一類中央核區活動性很強的河外星系。這些星系比普通星系活躍,在從無線電波到伽瑪射線的全波段裡都發出很強的電磁輻射。 本帳號發表來自各方的投稿。附有資料出處的科學好文,都歡迎你來投稿喔。