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熟食使你聰明

人腦有八百六十億個神經元,大約是猩猩等靈長類的三倍;但是要維持這麼多神經元運作並不容易。人腦大約消耗我們20%的能量,但是猩猩的腦只消耗牠們9%的能量。人腦需要這麼多能量,讓很多科學家好奇,畢竟我們跟猩猩有共同的祖先,是什麼因素讓我們可以取得這麼多額外的能量的?

在哈佛大學工作的Wrangham教授,在1990年代的晚期提出了一個假說:他認為,人類之所以能夠取得額外的能量來支持我們的腦,是因為我們在180到160萬年前學會了煮食。

因為煮熟的食物比生食容易消化吸收,動物也可以從相同量的熟食中得到更多的熱量。目前最古老的火堆大約出現在80萬年前,而人腦容積約在60萬年前進行第二次的擴展。

為了驗證Wrangham教授的假說,在巴西的里約熱內盧聯邦大學( Federal University of Rio de Janeiro in Brazil)的研究團隊分析了十三種靈長類的飲食,以瞭解生食是否對於牠們的大腦以及身體的大小造成限制。

研究結果發現:靈長類大腦的大小與牠們需要的能量成正比。除了人以外,腦子最大的大猩猩(gorilla)每天大概要花8.8個小時吃東西;而紅毛猩猩大概要花7.8個小時吃東西;黑猩猩大概需要7.3個小時「甲崩」。

那麼,如果人類跟這些靈長類一樣生食呢?以人類的腦子大小來計算,生食就意味著每天至少要用掉9.3個小時來吃飯。但是我們不需要花那麼久的時間,因為我們學會了煮食。對於其他靈長類來說,因為每天7-8個小時的用餐時間已經是極限了,所以牠們沒有辦法更進一步地擴張牠們的大腦。

雖然「熟食理論」在最近的這個研究中似乎是得到了支持,但是其他的科學家還是不很確定。畢竟,雖然最早的火堆可以回溯到80萬年前,可是並不是所有的人類都在那個時間點就懂得用火煮食。

筆者想,這大概還需要更多人去開發出新的實驗模型去驗證吧!但是,如果每天要花超過九個小時(意味著一餐要3小時以上)的時間來「甲崩」,人類的文明應該不會如此燦爛,或者說我們的文明應該會絕大部分是吃的文明…

參考資料:

1. Science Now. 2012. Raw Food Not Enough to Feed Big Brains – ScienceNOW

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