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究竟是誰偷走了TYC 8241 2652的塵埃盤?

加州大學Carl Melis等天文學家就目睹了一場類似事件:一顆年輕的類太陽恆星TYC 8241 2652周圍環繞的大量塵埃,意外的再也找不到了。這就像魔術一樣,一下看得到,一下看不到。只是,現在正在討論的這個TYC 8241 2652案例,其所含有的塵埃量足以填滿整個太陽系內側,而且它們是真的都不見了,並不是魔術。想像一下土星環突然消失的景象,不是土星環側面朝向地球的「視覺效果」,而是土星環完全消失的景象,這必定令人相當震撼,而這就是TYC 8241 2652發生的事。相關論文發表在7月5日出刊的《自然》(Nature)期刊中。

TYC 8241 2652位在南天的半人馬座方向,距離地球約450光年,是個很年輕的行星系統,形成迄今僅有1000萬年左右。TYC 8241 2652周圍的塵埃盤,是在1983年被美國航太總署(NASA)紅外天文衛星(Infrared Astronomical Satellite,IRAS)首度觀測到,自彼時起迄今已超過25個年頭。一般認為這個塵埃盤是正在形成的行星彼此間碰撞的碎屑所形成的,是行星形成很普遍的一個過程。如同地球,這些溫暖的塵埃吸收星光的能量,再以紅外波段將這些熱能輻射回太空,因此得以在紅外波段觀測到它。

不過,在2010年時,NASA的廣角紅外巡天探測器(Wide-field Infrared Survey Explorer,WISE)觀測資料首度強烈顯示這個塵埃盤消失了。之後,天文學家於2012年5月1日,利用位在智利的雙子南座望遠鏡(Gemini South telescope)取得TYC 8241 2652的紅外影像,確認這些塵埃的確已經消失無蹤,2年半前的WISE觀測結果無誤。在此期間,天文學家也利用多種天文觀測設備進行確認觀測。

目前已經研究過的塵埃環系統有數百個之多,天文學家以前從未碰到這樣的狀況。TYC 8241 2652的塵埃盤消失現象非常劇烈而快速,以人類時間尺度來說,也顯得相當快,更遑論以天文尺度論。這種狀況,讓Melis等人剛開始都單純地以為是某個觀測或分析環節出了什麼問題。

天文學家陸續提出幾種可能可以解釋這個塵埃盤消失現象的理論。例如,其中一個可能的理論是正在形成的行星彼此撞擊而產生塵埃的過程中所釋出的氣體,可能會促使塵埃快速地落往恆星而被恆星吞噬消失。另一個可能的理論認為撞擊過程中所遺留的較大岩塊,彼此間又會互相撞擊,導致塵粒愈來愈細小。但是,沒有一個理論能讓眾天文學家信服,而且從觀測資料來看,這個消失事件和恆星本身的活動無關。因此,這個塵埃盤消失神秘事件,迄今尚是個未解的謎題。

資料來源:

  1. GOING OUT OF BUSINESS [2012.07.04]
  2. The Mysterious Case of the Disappearing Dust [2012.07.05]

轉載自台北天文館之網路天文館網站

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