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星團裡的星團—NGC 6604

右圖是利用位在智利La Silla觀測站MPG/ESO的2.2米望遠鏡廣角相機(Wide Field Imager)拍攝的NGC 6604星團影像。這個星團常會被鄰近另一個更顯著的天體—老鷹星雲(Eagle Nebula,M16)掩去風采。不過WFI的這幅塵埃氣體雲氣繚繞的景象,卻將NGC 6604本身的美麗景色凸顯出來,抹去平時那陪襯角色的不起眼印象。

NGC 6604星團就在這張影像的左上方,這是個相當年輕的星團;不過,其實NGC 6604只是一個散佈範圍更廣的巨蛇座星協(Serpens OB association)裡最密集的部分,而這個星協本身則是由約一百顆明亮的O型或B型藍白色恆星所組成的恆星集團,類似疏散星團,但成員的分佈比疏散星團更為鬆散、散佈範圍更廣。影像中同時呈現出與NGC 6604星團有關的星雲,包括Sh2-54這個發光的氫離子雲,以及其他塵埃雲。

NGC 6604位在巨蛇座(尾部)方向,距離地球約5,500光年。在地球所見的夜空中,它位在M16老鷹星雲北方2度遠之處。透過小型望遠鏡可輕易看見星團中的明亮恆星,因此早在1784年,就被威廉‧赫歇爾(William Herschel)收錄進新總表(NGC星表)中。然而,直到1950年代,天文學家Stewart Sharpless才從帕洛瑪星圖(National Geographic–Palomar Sky Atlas)中發現圍繞在它周邊的Sh2-54等昏暗星雲,並收錄進他於1959年出版的夏普利斯氫離子區星表(Sharpless catalogue of HII regions)。

NGC 6604星團中的年輕熾熱恆星正在幫助最新一代的新恆星誕生,因為這些年輕熾熱恆星所發出的強烈恆星風和紫外輻射,不斷地將周邊的雲氣推擠聚集,從而稠密到得以誕生新恆星的地步。由於最亮的年輕恆星質量比較大,核融合速率高而使得它們壽命比較短,因此新一代恆星將很快的取代現在所見的這個恆星世代。

除了可供觀賞的美景價值外,對天文學家而言,NGC 6604其實是真有科學價值的,因為這個星團中正向外發射一個奇怪的熾熱離子氣體柱。銀河系內他處和其他螺旋星系中,都曾發現類似的熾熱氣體柱,這是年輕星團的物質向外流失的管道;但由於以天文尺度而言,NGC 6604的5,500光年算是非常近的,讓天文學家得以詳細地研究這種氣體柱的性質。這種被天文學家暱稱為「煙囪(chimney)」的氣體柱,通常垂直於銀河盤面,一般會向上或向下延伸達650光年。天文學家認為NGC 6604裡的這些氣體柱應該是熾熱恆星造成的,不過還有待持續研究以期能進一步瞭解這些煙囪形成的細節。

資料來源:A Cluster Within a Cluster, 2012.04.25

轉載自台北天文館之網路天文館網站

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