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天文學家發現罕見的長方形星系

一組由澳洲斯威本科技大學(Swinburne University of Technology)Lee Spitler為首的跨國天文研究團隊,發現一個外形呈現長方形的星系,如同一般祖母綠寶石的切割方式,迥異於常見的螺旋星系的盤狀或橢圓星系的橢球狀規律外形,也與一般不規則星系的鬆散無定形的外觀不同,相當罕見。

這個編號為LEDA 074886的長方形星系距離地球約7000萬光年,位在一個由約250個星系組成的星系團中,Spitler等人是利用位在夏威夷的8.2米日本昴望遠鏡(Subaru)及主焦點相機(Suprime-Cam)觀測波江座NGC 1407星系內的球狀星團時,無意中在影像邊緣發現這個奇特的星系。Spitler等人心存懷疑,覺得這個星系不應該真的是長方形,而是類似螺旋星系側面所見的扁盤狀,只不過它的盤面比較厚,所以整個星系其實應該長得像短短的圓柱狀一樣。

這個假設得到凱克望遠鏡(Keck Telescope)觀測證實。凱克觀測結果顯示這個星系中心藏有個自轉快速、側面朝向地球的薄銀盤(右上圖中心深色的部分),其中這個薄銀盤最外圍區的自轉速度高達每小時100,000公里。Spitler等人認為LEDA 074886這個特別的形狀,可能是因為兩個螺旋星系碰撞合併而形成的。原本的星系所各自擁有的恆星被拖扯而分散在各個軌道,這才形成的長方形的奇怪樣貌;而原本星系中的氣體則逐漸向中間沈降,在此聚集、收縮而形成新恆星,並形成新的銀盤。

雖然因為朝向的關係而讓它看來相當奇特,不過部分原因卻是歸功於它碰巧側面朝向地球的關係,這讓天文學家不僅能發現這個特別的星系,而且正在張羅著要繼續觀測,取得有用的資料,以便藉此經驗研究其他星系。

不過這個因星系合併而產生的外側長方形狀,與新生恆星誕生製造無關,和新形成的盤面不同。因此未來在模擬星系合併時,得考慮這樣與新恆星誕生有關或無關的兩種狀況,讓星系演化研究的學者,能更進一步學習與瞭解星系演化的各種情況。

這個罕見的長方形星系之所以一直到近日才被發現,乃是因為這是個所謂的矮星系,其恆星規模只有我們銀河系的1/50,整個星系的總亮度相當低,而且這個星系距離我們達7000萬光年遠, 相當於700倍銀河系的直徑,因此昏暗得不易發現。

這些天文學家很好奇,當我們盤狀的銀河系,與另一個盤狀的仙女座星系(Andromeda galaxy)在30億年後相遇並合併時,在某個特殊的角度來觀察合併後的結果,會不會發現也是如LEDA 074886一樣呈現長方形呢?

資料來源:2012.03.20, KLC

  1. Astronomers discover ’emerald-cut’ galaxy
  2. Surprising Discovery of a Rare “Emerald-Cut" Galaxy

轉載自台北天文館之網路天文館網站

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