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傑出的科學貢獻與多舛波折的人生:瑪麗.居禮誕辰|科學史上的今天:11/7

出生於波蘭的瑪麗.斯克沃多夫斯卡.居禮(Maria Skłodowska-Curie, 1867年11月7日-1934年7月4日)是法國第一位女性教授,也是第一位獲得諾貝爾獎的女性科學家,而且是首位獲得兩次諾貝爾獎的人;而兩次獎項分屬物理與化學不同學科,她更是史上唯一。雖然她擁有如此多項榮耀,然而她所留下來的許多相片卻都未見愉悅滿足的笑容,反而多是嚴肅專注的凝重表情。或許這多少反映了她命運多舛的一生。

瑪麗·居禮。圖片來源:encyclopedia britannica

居禮夫人的母親在生下她沒多久後就感染肺結核。為了避免傳染,刻意與她疏離,她再也不曾像其他女孩得到媽媽的擁抱與親吻,母愛只是想像中的概念。在她11歲那年,母親終於因病過世,而三年以前她才目睹大姊感染傷寒而亡。

求學的道路也不順遂。雖然她自幼聰穎,成績總是名列前茅,但當時華沙被俄國佔領統治,女性不准念大學。而家中拮据的經濟條件也無法送她出國念書,於是她與二姊協議好由她先去工作,賺錢支持二姊前往巴黎念醫學院,待畢業後再回頭資助她讀大學。於是她當了六年的家庭教師後,才終於在24歲那年前往巴黎大學就讀。由於她在擔任家教期間仍然一直抽空自學,因此雖然中斷學業六年之久,她仍然只花了兩年就順利拿到物理學位,再花一年時間,於1894年拿到數學學位。就在這一年,她遇見了未來的伴侶與研究夥伴──皮埃爾·居禮(Pierre Curie),第二年結婚後才冠夫姓為居禮。

1896年,貝克勒(Henri Becquerel)發現鈾鹽的放射性,居禮夫婦決定一起研究放射性的來源。要從瀝青鈾礦提煉出放射性元素是相當費力耗時的工作,經過兩年多的努力,他們終於發現兩種放射性元素:釙(polonium,為了紀念她的祖國波蘭)與鐳(radium),並確認輻射來自於原子本身。居禮夫婦與貝克勒三人因此共同獲得1903年的諾貝爾物理獎。

居禮夫人成為世界級的科學家,經濟狀況也因巨額獎金而獲得改善,婚姻又美滿,這段時間應該是她人生中最幸福的日子,但也不過是短暫的兩年半。1906年四月,居禮先生在穿越馬路時被馬車撞死。她強忍悲痛,繼續研究提煉純鐳,以回應外界對於鐳是否真的是元素的質疑。經過四年才終於成功分離出純鐳,她也因而獨自榮獲1911年的諾貝爾化學獎。

居禮夫人在一次大戰時還打造了X光車,協助醫生診斷前線受傷的士兵。諷刺的是,她自己並不知道輻射會對人體造成致命的傷害,因此做研究時都沒做任何防護措施,多年下來,罹患了許多幅射所導致的疾病(包括視力嚴重受損與血液病變)。她一生奉獻於放射性的研究,沒想到最後連生命也被自己的研究奪走。

1934年7月4日,居禮夫人在病床上吐出最後一口氣,享年66歲,來不及見到繼承她衣缽的長女伊蓮娜(Irene Curie)與女婿在第二年也共同獲得諾貝爾化學獎。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。