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EPOXI任務發表飛掠特活躍哈德利2號彗星的研究成果

2011/06/29 | | 標籤:

科學家檢視美國航太總署(NASA)EPOXI深擊號延伸任務於2010年11月4日飛掠哈德利2號(Hartley 2)彗星時的觀測資料,整理出這顆彗星的許多特性,發表在科學(Science)期刊上。

EPOXI飛掠哈德利2號的過程中,總共拍攝並傳回約117,000張影像和光譜資料,成果斐然。相關新聞可參考天文新知2010-11-05 EPOXI成功飛掠哈德利2號彗星2010-11-23 EPOXI觀測到哈德利2號彗星造成的風雪暴等。

這篇研究歸納了幾點關於哈德利2號彗星的研究結論:(1)哈德利2號彗星自轉相當有趣,除了繞著自轉軸自轉之外,還繞著另一個軸「翻滾」;(2)在較大、較粗糙的一端,其表面散佈著許多閃閃發亮的區塊,這些亮區最高可達50公尺,最寬可達80公尺左右,相當於16層樓這麼高、一整個街區這麼大的面積,這使得這顆彗星表面的反照率比一般彗星還高了2-3倍左右。

EPOXI計畫經理Tim Larson表示:在太空船即將接近這顆彗星之前,科學家們發現這顆彗星像是棒球中的慢速變化球「指關節球(knuckleball)」一樣,在天空中一邊前進、一邊翻滾,顯示這顆彗星雖小,但極端活躍,才會造成這樣的現象。

這顆彗星的極端活躍的動力來源來自釋放水氣和大量噴出二氧化碳所造成的噴流,不過這些活動在彗星表面分佈並不均勻。當太空船飛掠彗星時,觀察到二氧化碳噴流發生在彗星的兩端,尤其是比較小的那一端;而彗星中間的「腰部」釋放的則是水蒸氣,鮮少有二氧化碳或水冰。尤其是發現水冰這項事實,顯示彗星腰部的表面物質來自其他區域,之後重新沈澱堆積於此處的結果。

哈德利2號彗星雖是小彗星,但所釋放的水蒸氣量,卻比絕大部分體積與其差不多大小的彗星還多很多。當彗星比較接近太陽而被逐漸加溫時,彗星內部深處的二氧化碳便會衝破彗星表殼形成噴流,還把水冰也一併拽出來。

雖然哈德利2號彗星是到目前為止,有太空船拜訪的彗星中唯一如此活躍的,但科學家已知至少有10幾顆其他不同體積大小的彗星也相當活躍,而且很可能都是二氧化碳或一氧化碳活動造成的。這顯示:或許這些特活躍彗星(hyperactive comet)可自成一類;不過科學家指出或許也可能這種活躍程度是「連續性的」,從像哈德利2號這樣特活躍彗星,逐漸到少有活動、比較常見的「正常」彗星,換言之,彗星或許有著各種不同的活動程度。

資料來源:http://www.jpl.nasa.gov/news/news.cfm?release=2011-185, 2011.06.16, KLC

引用自臺北天文館之網路天文館網站


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