到了打給我-好奇號如何向地球報平安?

2001年自地球出發,隔年成功部屬在火星軌道上的奧德賽衛星。

有史以來最大的探測車-好奇號(Curiosity)即將在台灣時間今天下午一點半登陸火星。航行八個月半,兩億五千萬公里的旅程,這位「大男孩」平安到達目的地後,得向地球上焦急的航太總署(NASA)任務指揮中心報平安。不過這通長途電話卻不簡單。

地球和火星距離兩億五千萬公里,即使接近光速的無線電波,在兩星球間傳遞也需要費時13分鐘。這表示好奇號發生了狀況,13分鐘後位在地球上的指揮中心才會接到消息,再花13分鐘才能將指令送達位在火星上的好奇號;對於收聽地球上即時廣播的我們來說,非常難想像這有多困擾。因此,好奇號具備一定的自動反應能力,能即時應付在火星上遇到的狀況。

另一個大問題是,火星和地球都會自轉,要是好奇號在火星上的位置背對地球,便無法順利將電波訊號直線傳送到地球。對此,兩部先前由航太總署送出,環繞在火星軌道上的衛星-奧德賽衛星(Mars Odyssey probe)火星偵察軌道器(Mars Reconnaissance Orbiter, MRO)就派上用場了。

位於火星上空四十萬公里處,佈署於同步軌道上的奧德賽衛星,是由洛克希德·馬丁製造,2001年從地球升空。在前兩次火星探測車任務中,也扮演重要的角色,除了負責任務中的通訊,任務前的著陸地點規劃也都依靠奧德賽對火星地表的了解。奧德賽衛星和2005年部屬的火星偵察軌道器構成航太總署的太空通訊網(Deep Space Network);作為火星探測車資料傳輸的中繼站,無論火星怎麼轉,訊號都能輾轉傳送回地球。

至於好奇號能否順利度過「驚魂七分鐘」成功著陸,然後透過通訊網向地球報平安呢?屏息以待吧。

▲航太總署介紹火星探測車通訊方式

參考資料:How Mars Odyssey Works|How Stuff Work

相關報導:好奇號探測車預計今天登陸火星|泛科學 [2012 八月 6日]


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