法拉第誕辰│ 科學史上的今天:9/22

愛因斯坦的書房牆上掛了三張肖像:牛頓、馬克士威爾、法拉第。他們三位當然都是改變時代的偉大科學家,但其中法拉第極為特別,他不但沒有前兩位的雄厚理論基礎,他的數學能力甚至僅止於簡單的代數。

出生於倫敦的法拉第家境貧寒,僅受過最基本的教育,只能靠自學獲取知識。他 14 歲去當書商的門徒,七年的學徒生涯最大的收穫大概就是得到大量閱讀的機會;他就在此時期逐漸建立起對科學的興趣。

或許他的奮發上進與不俗談吐終究引起客戶的注意,竟然在 20 歲那年獲贈門票,得以入場聆聽英國皇家學會的演講。他的勤作筆記還獲得時任會長的戴維爵士青睞,而擔任這位最有影響力的科學家(發現鈣、鎂、鈉、鉀等 15 種元素,被後世稱為「無機化學之父」)的助理。雖然還得辛勞地兼任戴維的僕人,法拉第終於可以全心從事科學研究。

1831 年,法拉第作出他對後世最大的貢獻──發現電磁感應現象。雖然前幾年安培就發現電線通了電後會在四周產生磁場,但這與當時已經發明的萊頓瓶、伏特堆一樣,除了新奇有趣似乎沒有多大用途。而今法拉第進一步發現磁鐵反過來可以讓電線產生電流,製作出第一部發電機,才讓人類文明得以邁入電力時代。

也就在這一年,馬克士威誕生,24 年後他寫了《論法拉第力線》,用精確的數學語言詮釋法拉第的觀念,因而獲得法拉第的賞識。幾年後馬克士威成為皇家學會院士,得以與法拉第交換意見,並在 1865 年發表電磁方程組,後來才啟發愛因斯坦提出狹義相對論。

法拉第還發現了靜電的遮蔽效應,被應用於發明「法拉第籠」,以避免遭到電擊。他在化學上也有所貢獻,發現了苯及電解定律,還發明了本生燈的雛型。

不過他花最多時間與心力的確是推動科學知識的普及。法拉第自 1825 年起在皇家研究院舉辦兩個系列演講,一個是開放給社會各階層參加的「星期五之夜討論會」,邀請各種領域的科學家來講述他們的研究,如此數十年如一日至 1862 年為止。另一個是針對青少年的「聖誕節講座」,演示深入淺出的科學實驗;這活動一直延續至今,成為皇家研究院的傳統。

法拉第曾兩度被推舉為皇家學會的會長,但他都推卻了這個位高權重的職務;在世時,他也一直婉拒皇室的封爵,並特別交代不要將他葬在尊榮的西敏寺。他不求名利,只汲汲於科學普及,因為在他心中,始終沒忘記自己曾是那個求知若渴的窮小孩吧?

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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