數學家最高榮譽:費爾茲獎設立 │ 科學史上的今天:09/05

大家都知道諾貝爾獎包括物理、化學、生理醫學等獎項,卻唯獨沒有同樣也是基礎科學的數學。不管諾貝爾先生當年的考量是什麼,數學界總還是要有個可以表揚數學家的最高榮譽吧?

有的,目前有兩個獎項被視為相當於數學界的諾貝爾獎,一個是由挪威政府為了紀念英年早逝的挪威數學家阿貝爾(Niels H. Abel, 1802-1829)而設立的阿貝爾獎,自 2003 年起每年頒發一次,獎金金額也與諾貝爾獎相當。另一個就是由加拿大數學家費爾茲(John C. Fields, 1863-1932)個人設立的費爾茲獎。

費爾茲擔任 1924 年「國際數學家大會」(International Congress of Mathematicians)的主席時,就提議設立一個類似諾貝爾獎的獎項,並將此屆會議的結餘款做為種子基金。但經過八年直到他臨終前仍無進展,於是他立下遺囑,捐出他的遺產連同種子基金作為費爾茲獎的基金。1932 年 9 月 5 日,他過世四個星期後,這一屆的國際數學家大會一致通過遵其遺願,設立費爾茲獎。

雖然獎金不多(約一萬二千美元,只有阿貝爾獎的 1/60),但歷史較悠久的費爾茲獎卻更受矚目,除了可能是因為它每四年才頒發一次,還有一個特殊之處,那就是得獎人必須未滿四十歲的慣例。

我國的丘成桐 33 歲時就得到 1982 年的費爾茲獎(不過他已於 1990 年入美國籍),因為他 27 歲就結合偏微分方程與微分幾何,解決「卡拉比猜想」;其成果「卡拉比-丘流形」(Calabi–Yau manifold)後來還成為弦論中處理高維空間的理論基石。

還有一位華裔得獎者是澳洲籍的陶哲軒,他被譽為「數學界的莫札特」。他 9 歲就讀大學的數學課程;10 歲時破解大數學家艾狄胥(Paul Erdős)懸賞的數學難題,而與他見面討論數學;13 歲贏得奧林匹亞數學競賽金牌,紀錄至今無人能破;21歲就取得普林斯頓大學的博士學位,24 歲成為加州大學洛杉磯分校有史以來最年輕的正教授。他在微分方程、組合數學、數論等領域都有巨大貢獻,而於 2006 年(31 歲)得獎。

與他同年獲獎的還有一位特立獨行的俄國數學家佩雷爾曼(Grigori Perelman)。他於 2002 年證明了高懸百年的「龐加萊猜想」(Poincaré conjecture),但得知獲得費爾茲獎後卻拒絕領獎;他表示:「我對金錢與名聲完全沒興趣。我不願像動物園裡的動物那樣被展示,我不是什麼數學英雄,也沒多有成就,我不想每個人都注視著我。」成為唯一拒領費爾茲獎的人。

因為「龐加萊猜想」正是美國克雷數學研究院(Clay Mathematics Institute)於 2000 年懸賞百萬美元的七道「千禧年難題」之一,因此於 2010 年要頒發一百萬美元給他,但佩雷爾曼依舊拒絕了,表示另一位數學家也有功勞,也從此斷絕與外界的聯繫。英國每日郵報的記者好不容易找到他與母親同住的小公寓,他只隔著門表示:「我該有的都有了。」

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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