史上第一場國際科學會議 │ 科學史上的今天 :09/03

1859 年,在比利時任教的德國化學家基庫里(August Kekulé)趁暑假回國時,造訪時任卡爾斯渥(Karlsruhe)理工學院化學系主任的威爾辛(Karl Weltzien)。基庫里憂心忡忡地提及目前化學界的混亂,提議舉辦一個國際會議來釐清爭議並建立共識。

的確,當時雖然已普遍接受道爾吞的原子說,相信元素是由不可分割的原子組成的,但是對於各元素的基本單位卻有不同的認定,以至於化學式有各種不同寫法。例如,水的化學式就有 OH、HO、H2O2、H2O 這幾種;越複雜的化合物,其化學式的寫法就越混亂,像醋酸就有高達 19 種寫法。造成此一亂象的最大根源就在於原子量的認定。

雖然大家都同意以氫的原子量 1 作為相對原子量的基準,但對於諸如碳元素的原子量是 6 或 12,氧的原子量是 8 或 16,卻有不同看法。因此,基庫里希望能透過國際會議訂定原子量標準,並統一化學式的書寫規則,避免化學的發展受到阻礙。

他們還找了法國化學家伍爾茲(Charles-Adolphe Wurtz),三人當共同發起人,分頭邀集各國的化學家參加。1860 年 9 月 3 日,第一屆卡爾斯渥會議(Karlsruhe Congress)就在卡爾斯渥理工學院召開;來自十二個國家,127 位化學家齊聚一堂,展開激烈的討論。

結果三天的會議下來並未達成任何共識,老派的化學家仍堅持瑞典化學家貝吉里斯(J. J. Berzelius)的看法:原子間的結合是靠靜電力,因此氫氣與氧氣的化學式絕不可能是 H2 與 O2,因為同樣的原子會彼此互斥。於是原子量與化學式的問題仍懸而未決。

不過這場會議並沒有白開。最後一天,義大利化學家康尼扎羅(Stanislao Cannizzaro)上台闡述同胞亞佛加厥半世紀前就提出的分子論與亞佛加厥定律,許多與會者當場都猶如醍醐灌頂,大受啟發。亞佛加厥的學說在會議結束後繼續在化學界發酵,最後終於成為共識,原子量與化學式的問題也迎刃而解。當天在場聽到演說的門得列夫與邁爾(Julius L. Meyer),更是在幾年以後各自獨立發明了週期表。

卡爾斯渥會議也是史上第一場國際性的科學會議。雖然各國科學家早有彼此交流的聚會(例如英國皇家學會),但都是地區性的,也沒限定主題。這次針對特定的科學題目邀集各國相關的科學家與會,可說是首開先例,也開啟了往後國際性科學會議的先河。

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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