凡納爾・布希誕辰|科學史上的今天:3/11

凡納爾・布希?相信即使是從事資訊科技產業的人,大多也都對於這個名字感到陌生。然而當我們一路回溯電腦、網際網路、多媒體訊息與人機介面的發展歷史,最後都會發現他的身影。他就像江河的源頭,隱而不顯卻影響深遠。

他在 MIT 擔任教授時,深感求解微分方程式的繁複困難,而於 1927 年打造出「微分分析儀」,成為世界上第一台可以真正解決問題的類比式計算機。他繼續改進升級,夏農就是在這段期間來到 MIT,成為凡納爾・布希的研究生而接觸到微分分析儀,才在 1937 年的碩士論文中提出二進位的數位電腦架構,促成了現代電腦的發明。

1945 年,他發表了《如吾人所思》 (”As We May Think”),文中勾勒了一種貯存個人知識與生活經驗的多媒體資料庫 ”memex”,不但可以藉由「足跡」將相關的資訊連結在一起,還可以與他人的 memex 互相連結,彼此分享註記。而這些資訊將可藉由直接觸控透明的螢幕輕易存取。英格巴特 (Douglas Engelbart) 正是讀了這篇文章受到啟發,終於在 23 年後將凡納爾・布希的構想打造出來,在「所有演示之母」的發表會上向世人示範未來電腦應有的樣貌。

凡納爾・布希他不只是發明家與啟蒙者,他還是個具有遠見的規劃師與管理者。二次大戰期間,他力抗軍方的保守勢力,建議羅斯福總統成立「科學研究發展局」,率領科學家研發出新一代的雷達與固態火箭,之後並推動成立曼哈頓計劃。戰後他又向繼任的杜魯門總統提交影響深遠的萬言書《科學──永無止境的前線》(”Science, The Endless Frontier”),力陳科學的重要性:

「一個在新的基礎科學知識上依賴於其它國家的國家,它的工業進步將是緩慢的,它在世界貿易中的競爭地位將是虛弱的,不管它的機械技藝多麼的高明。」

他並在報告中提出具體的發展綱領。政府雖然大幅提高研究經費,但並不是用來成立自己的研究機構,而是將基礎研究的任務下放給大學或民間的實驗室,為科學人才的培養建立正向循環。同時將國防科技產業化,讓原本僅限於軍事用途的技術可以創造龐大商機,讓民間企業成為世界一流的大公司。因為凡納爾・布希的擘劃,美國至今仍是遙遙領先、無可匹敵的科技強國。

凡納爾・布希於 1974 年逝世時,時任 MIT 校長兼甘迺迪總統科學顧問的威斯納這樣說道:「對於科學與技術的發展而言,美國沒有任何人比凡納爾・布希的影響更為巨大。在二十世紀可能不會再有能與他相提並論的人了。」台灣何時也能出現這樣的人呢?

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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