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令人難以置信的大陸漂移說–魏格納誕辰|科學史上的今天:11/1

多年以後,當德國氣象學家魏格納格最後一次在陵蘭島面對暴風雪侵襲時,將會想起26歲那年,初次跟著探險隊踏上冰天雪地的格陵蘭島時心中的悸動。那次他留在基地建造氣象觀測站,隊長與兩名隊員出外探勘人類足跡尚未抵達之處,卻就此一去不回,命喪冰原。那是他初瞥死神的陰影,但這並未令他打退堂鼓,否則他就不會一而再、再而三的來到格陵蘭島。只是這一次,死神似乎終於來到他面前……。

魏格納。圖片來源:wikipedia

魏格納雖然是氣象學家,但卻不是為了研究氣象才重返格陵蘭島,而是為了蒐集證據,向世人證明他於1912年就提出的大膽理論:大陸漂移說。他相信遠古時期地球只有一片完整的盤古大陸,後來破裂漂移才形成現今的七大洲和五大洋。這個主張聽起來一點兒也不像科學假說,反倒比較像是妄想的古老神話,難怪飽受嘲諷。

盤古大陸破裂飄移示意圖。圖片來源:Tbower@wikipedia

魏格納當然有其根據,最明顯直觀的線索就在地圖上。看看南美洲東邊與非洲西邊的海岸線是如此吻合,絕不可能是巧合,甚至其它大陸也大致可以湊在一起。這絕不是異想天開的拼圖遊戲,因為還有其它許多現象唯有用這個理論才說得通。例如各大陸冰河期的冰川從南北兩極往前延伸,照理說最前緣都應該會推進到氣溫相當之處,也就是緯度位置應該差不多,但實際上卻相差甚大。如果把這些大陸拼湊在一起,冰川前緣就都落在約莫相同的緯度了。

還有化石證據。一些被大海阻隔的大陸都出現相同的動植物化石,而其中許多根本是無法飛翔或不會游泳的物種,若非這些大陸以前彼此相連,它們如何擴散出去呢?1912年,英國探險家史考特(Robert Falcon Scott)在南極找到舌羊齒植物化石,更可證明這一點。但這些證據仍不足以令學界信服,他們寧願相信曾經存在橫越大洋的陸橋將各大陸連接起來。

魏格納的大陸漂移說之所以無法令世人接受,在於他無法提出一套理論,解釋是怎樣的動力機制竟能使大陸移動。限於當時的科學知識,的確找不出有說服力的解釋,但魏格納仍堅持信念,他決定測量格陵蘭島相對於歐洲大陸的位移,直接證明大陸真的會移動。於是他於1930年第四度來到格陵蘭島,但卻被困在風雪之中……。

魏格納終究沒有機會提出證明了。就在他剛過五十歲生日的第二天,魏格納死於冰天雪地之中。他的屍體半年後才被發現,但他的大陸漂移說卻深埋逾三十年,直到海底擴張的現象被證實後,才終於獲得平反。

延伸閱讀:史考特誕辰|科學史上的今天:6/6

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。