葛登能誕辰|科學史上的今天:10/21

1956 年 12 月的《科學美國人》(Scientific American) 雜誌上刊了一篇關於摺紙與多邊形的數學文章,因為讀者反應不錯,編輯問作者葛登能這樣的題材是否足夠繼續寫下去,他答說應該可以,從此每期就都有葛登能的數學專欄,持續近四分之一世紀,每月一篇毫不間斷。

葛登能。圖片來源:Scientific American

其實葛登能既非數學家,也不是理工相關科系畢業;他大學念的是哲學系,對他而言,微積分就己經過於艱深而難以搞懂。令人難以置信吧?是的,這就是葛登能,或許正因為他不是數學家,所以更能站在一般讀者的角度,用生花妙筆將枯燥的數學化為趣味橫生、引人入勝的謎題。將近三百篇的專欄文章,範圍涵蓋幾何、數論、機率、拓樸學、群論、……等等。很多數學家都自承最早就是被葛登能有趣的文章吸引而進入數學殿堂的。

事實上在寫趣味數學的文章之前,他就自 1950 年開始撰文批評偽科學家,後來出版成書的《以科學之名的時尚與謬誤》成為現代懷疑論的經典之作,流傳超過半世紀。1976 年,他與艾西莫夫、卡爾·薩根等人成立專門檢驗所謂超自然現象的調查委員會;由於葛登能本身就深諳魔術手法,還當場揭穿不少特異功能人士。他自《科學美國人》專欄作家退休後沒多久又幫另一本期刊撰寫專欄抨擊偽科學,持續達二十年之久。七、八十歲的耄耋老者仍然火力十足,不遺餘力地破除迷信,豈能不叫人敬佩!

葛登能當年大力批判的一些荒謬說法終於已經成為過去式,例如地空論、亞特蘭提斯大陸、碰觸療法、對自閉症的誤解、……等等。但令人不安的是,他五○年代出版的那本書中內容仍然有一半以上至今仍陰魂未散,包括順勢療法、治療癌症的偏方、靈媒、驅魔、念力、……等等;當然還有推陳出新,以量子理論或宗教再重新包裝的偽科學。

葛登能數十年來對科學普及的貢獻與影響卻十分巨大,他一方面像個永遠充滿好奇的老頑童,不斷地發掘數學的趣味,但面對偽科學時卻又像是個不留情面的怒目金剛。他半世紀前的叮嚀在今日看來仍歷久彌新:「如果現在的趨勢持續下去,我們可以預料,不久的將來會出現形形色色的這類人物,他們提出各種現在還難以想像的理論,寫下引人注目的書籍,發表激勵人心的演講,組織令人興奮的教派。他們可能會只有一個信徒,也可能有一百萬個。無論如何,對他們保持警惕,不管對我們自己還是整個社會,都會有好處。」

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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