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森林禿了,是天災還是人禍?

2012/02/11 | | 標籤:

採訪撰稿 / 諸南沁

三千年前,部份的中非雨林突然消失,變成莽原。一直以來,科學家都認為這是因為氣候逐漸轉乾的結果,一篇新的研究報告指出,可能人類才是罪魁禍首。

科學家撈上河流帶入海底有關森林消失的祕密。©IFREMER/Michel Gouillou

由於河流的傳送會將陸地上的土壤帶入海中沈積,法國國家海洋開發研究院的地球化學家巴永(Germain Bayon) 與團隊因此想到利用剛果河口的沈積物標本,來檢視過去四萬年以來的紀錄。 當他分析鑽井上來的沈積物,發現在三千年前左右的土壤裡,突然有很強的化學風化信號, 也就是當時曾有大量雨水與土壤下的岩石作用,將容易溶解的元素(例如鉀)帶走,留下不容易移動的元素(例如鋁)。令他十分納悶的是,需要大量雨水才能作用的化學風化正好與當時逐漸轉乾燥的氣候趨勢矛盾。

這個時候,巴永讀到由瑞德(John Reader)所著的《發現非洲》(Africa: A biography of the continent)得知當時正好有班圖語系的農夫新拓居於此。最早操班圖語的史前人類從今天的奈及利亞與喀麥隆交界處往東與往南遷徙,他們以農耕為生,還有鑄鐵製作工具的技術。不論是農耕還是鑄鐵,都需要開墾土地或是砍伐森林。兩個證據一連起來,正好可以解釋,為何在逐漸轉乾的氣候狀況下,仍有化學風化增強的現象。原來,當時由於人類的開墾,大量曝露出土壤下的岩石,就算雨量持續減少,依舊「人工地」加速了化學風化的作用。

作者群還分析釹(Nd)同位素,利用這種放射性同位素能追蹤沈積物來源的特點,來證明這些海底的沈積物並沒有因為可能的河流遷徙,帶來他處的土壤。他們也進一步分析鉿(Hf)同位素,由於這種工具也有類似鋁:鉀比值的特性,能分辨出化學風化的效果,來加強他們的理論。三千年前環境變化的祕密,終於能從海底裡的沈積物裡,追蹤到當時因土地開墾而造成。

巴永強調『我的研究並不是要否認既存(氣候變遷改變環境)的理論,而是可以顯示人類對大自然的影響力。』 就算早在三千年以前,環境的改變, 也有氣候與人類文化的綜合因素 。投射到現代,我們不得不更加謹慎評估人類活動對自然的衝擊。

追蹤閱讀:這篇文章在2012-02-09發表於科學期刊Science的科學快訊(Science Express)中

 


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