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雷文霍克:第一位看見微生物的人

【科學史上的今天】10/24——雷文霍克誕辰(Antoni van Leeuwenhoek, 1632-1723)

Google慶祝雷文霍克384歲生日。圖/Google

Google 慶祝雷文霍克 384 歲生日。圖/Google

1673 年,英國皇家學會收到一封來自荷蘭的信,信中繪製了蜜蜂、蝨子、黴菌等在顯微鏡下放大 200 倍的圖。雖然顯微鏡已問世數十年,但即使經由當時也身為皇家學會會員的虎克(Robert Hooke)加以改進,放大倍數也不過從十倍增加到二、三十倍,有些會員難免懷疑這封信的真實性。但隨信還附有一位傑出的荷蘭醫師的背書,而且幾年前才出版《微物圖鑑》的虎克本人也力挺,於是皇家學會仍來函照登。只是他們不免納悶:這位名不見經傳的雷文霍克(Antoni van Leeuwenhoek)究竟是何方神聖?

雷文霍克可說是微生物學之父。圖/By Jan Verkolje (I) - http://www.rijksmuseum.nl/collectie/SK-A-957, Public Domain, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=34320547

雷文霍克可說是微生物學之父。圖/By Jan Verkolje (I), Public Domain, wikimedia commons.

他們當然沒聽過雷文霍克的名字,因為他的工作根本與科學扯不上邊。出生於 1632 年 10 月 24 日的雷文霍克高中畢業後,就到布店當學徒,22 歲結婚後,自己開了家布店,還在市政府兼任過不同職務,但沒一件與科學有關,研磨鏡片製作顯微鏡純粹是他的私人興趣。

我們無法知道,虎克那本《微物圖鑑》是否對他產生了什麼樣的影響,不過他做的顯微鏡卻和虎克等人的顯微鏡截然不同。前人都是採用多鏡片組合的複式顯微鏡,雷文霍克卻是將單一鏡片研磨至比瞳孔還小,足見其耐心與一絲不苟的態度。

雷文霍克的顯微鏡。圖/By Henry Baker (naturalist) - http://www.wired.com/imageviewer/?imagePath=/images/article/full/2008/09/microscope.jpg&imageCaption=Henry+Baker+drew+this+illustration+of+van+Leeuwenhoek%27s+microscopes+in+1756.&imageCredit=, Public Domain, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=4805546

雷文霍克的顯微鏡。圖/By Henry Baker (naturalist), Public Domain, wikimedia commons.

彷彿是為了將鏡片底下的影像當成永久保存的美麗標本,雷文霍克竟不願移除顯微鏡下的微物,而是再另造一部顯微鏡觀察其它微物,如此下來,陸續造了好幾百部。1675 年,雷文霍克福至心靈地將水滴放到顯微鏡下觀察,赫然發現:透明清澈的水中竟然有許多不停游動的微小生物,而這個生機盎然的大千世界其實一直存在於我們身邊!雷文霍克用顯微鏡拓展了人類的眼界,一如伽利略用望遠鏡改變了人類對宇宙的概念。

雷文霍克的發現完全顛覆了當時的認知,英國皇家學會再三驗證後,終於授予他會員資格。但他並未前往倫敦參加入會典禮,也從未參與皇家學會的活動。事實上,他始終不願離開家鄉,即使是俄國彼得大帝以及不久後將成為英格蘭國王的威廉三世,一樣請不動他,還是得親自登門拜訪,才能一睹他的偉大發現。

雷文霍克並未因為榮耀與名聲而有何改變,他仍然樂於繼續用顯微鏡觀察牙垢、精子、血球、……等等微細之物,並持續紀錄下來,寄給皇家學會和其他科學機構,時間達 50 年、信件超過 500 封。雖然微生物學還要再過一百多年才會真正萌芽,但溯本追源,雷文霍克還是被尊稱為「微生物學之父」。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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