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我想念我自己--早發性阿茲海默症

文/踢踢

「失去的藝術並不難駕馭,有太多事情似乎定意要失去,它們的失去也不是什麼災難。」

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一位在「認知語言界」頗負盛名的教授,但漸漸失去「認知及語言」能力,本來最傲以生存的畢生心血與研究,卻成了發病後最大的諷刺!

茱莉安摩爾以《我想念我自己》(Still Alice)首奪奧斯卡影后,片頭開始,艾莉絲與家人團聚,共度生日,那時她笑容燦爛、社交能力極佳,讚美大女兒送的毛衣、替小女兒無法前來說盡好話,這麼世故、處事圓滑的人,居然變成易怒、耐不住性子、忘東忘西、連自己都無法小便的中年少婦。在人生最巔峰時,急速下墜,因為她罹患早發型阿茲海默症(early onset Alzheimer disease)。

早發型阿茲海默症

失智症(dementia)是一種漸進式功能退化症,患者出現記憶力、智力喪失、思考、社交與情緒障礙,而阿茲海默症為其一。早發型阿茲海默症是僅占一般性阿茲海默症病人5%,發病期間為30 ~ 60歲,更可怕的是,此種症狀是家族性遺傳。「完全顯性」的早發性阿茲海默症,有50%的機率會遺傳至下一代,因此當艾莉絲得知自己為早發性阿茲海默症患者時,趕緊開了家族會議,目的就是告訴自己的孩子,也可能遭遇她開始要走的失智之路,除了要面對自己的失去,想到以後子女,甚至後代子子孫孫均可能遭受的痛苦,艾莉絲除了無助、絕望,什麼都無法做!以目前的醫學,未能根治失智症,患者只好學習失去的藝術。

還記得片中艾莉絲如何發現自己有異常嗎?首先,在熟悉的校園時迷失方向(大腦皮質頂葉:方向感)、忘記近期的邀約(海馬迴:短期記憶受損)、找不到東西開始急躁不安、易怒(杏仁核:情緒控制受損)、漸漸無法完成填字遊戲(大腦皮質顳葉:語言功能受損)、無法控制自己小便(大腦皮質控制排泄的中樞神經受損),這時艾莉絲仍意識清醒,對於無法克制自己的生理狀況,還會羞於見人。一般型阿茲海默症,症狀會慢慢惡化,拖個15 ~ 20年才會離開人世;但早發型失智症往往3 ~ 5年間,就會急速退化。

早發性和一般性失智症受損的大腦區塊是差不多的喔,但成因的基因不太相同(基因相關:延伸閱讀)!

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(本圖由踢踢繪製)

踢踢繪製的大腦說明正常人與阿茲海默症患者的腦部不同處:

一、 大腦皮質:額葉(決策、個性)、頂葉(統合、方向感)、顳葉(語言、音樂、數學)、枕葉(視覺)為大腦認知功能區域,此區一旦皺褶減少、開始萎縮,就會漸漸喪失原本的自己。

二、 腦室擴大:腦室變大,代表佔據了原本有功能的大腦區域,壓迫周圍組織,造成神經纖維糾結(大腦的高速公路變形)與產生斑塊(大腦高速公路塞車),因此大腦區塊間彼此溝通產生障礙。(專有名詞:延伸閱讀

三、 海馬迴:位於邊緣系統中(註一),此區也包含杏仁核(情緒中樞),因與海馬迴位置相鄰,容易互相影響,故阿茲海默症的患者也會有情緒不穩的現象。海馬迴中,判斷阿茲海默症的主要依據為內嗅皮質!海馬迴受損,代表「陳述」(Semantic memory:學習而來的知識)與「自傳型」(Episodic memory:自身經歷)記憶漸漸消失。

除了學習「失去」,還可以做什麼?

艾莉絲開始容易嗜睡、無力、傻笑,她迅速地學會失去的藝術,失去了自己、失去了決定自己生死的權力,但老天還是奪不走「愛的能力」!

最後幾幕,艾莉絲走進大女兒的病床,雖然不記得大女兒的名字,卻「還知道如何」抱嬰兒,並且還會「開心地」逗小孩。還記得踢踢上面提到,海馬區受損後會影響陳述與自傳型記憶嗎?但卻不包括「程序性記憶」(Procedural memory),譬如說:游泳、騎腳踏車等,這種無法用言語表達但富有技術性的記憶卻巧妙地保存著!因此,失智症患者還是有學習能力的!大腦的特性是用進廢退,只要多給予刺激,神經元還是會伸長觸手,減緩大腦高速公路的阻塞程度與大腦萎縮程度。即使患者慢慢失去,只要家人給予支持,鼓勵患者外出(刺激大腦皮質)、與人互動(刺激額葉:社交,特別是含飴弄孫)、學習新事物(織毛衣、跳舞、下棋等,刺激運動皮質),都可以使大腦繼續活化!雖然一旦被診斷為失智症,失智的情況只會更糟,但如果能讓患者「開心地」、「有自尊地」學會失去,應該是每個患者與親人最大的願望吧!

註釋:

註一:忘記邊緣系統是什麼了嗎?請參考《殘暴,天生還是後天?

延伸閱讀:

  1. 維基百科─阿茲海默症
  2. 《失智症變更指南》,邱銘章、湯麗玉著,原水出版社。

本篇授權轉載於【腦子醒了‧Brainy Waker

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