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現代人罹癌是咎由自取?─《癌症探秘》

就在我的心思還停留在古生物腫瘤學的奧祕時,我和一位朋友共進晚餐。她是年約三十多歲的科學家,最近剛接受了乳癌治療。就像許多學者一樣,她也認為現代人的癌症發生率一定比過去高出許多。幾個星期後,她寄給我一篇剛發表在《自然評論:癌症》期刊的論文。在那篇論文裡,兩位埃及古物學家下結論表示,古早時期的「惡性腫瘤非常罕見」。其中一位作者是達薇(A. Rosalie David),她在學校發布的新聞裡,做了這樣的主張:「工業社會裡,癌症是僅次於心血管疾病的第二大死因。但是在遙遠的過去,它的發生機率微乎其微。這肯定是人類自己造成的疾病,它來自汙染、飲食和生活型態的改變……能夠這麼肯定的下結論,是因為我們做了通盤瞭解。我們看的不僅是一百年內的數據,而是上萬年的時間和龐大的數據。」

工業化造成癌症的流行? 癌症探祕

工業化使癌症成為人類主要死因之一?Source: kris krüg

整個網路新聞居然都隨這件事起舞了:〈癌症是人類製造出來的疾病〉、〈治療癌症的方法:過原始人般的生活〉。我還以為我對癌症的相關文獻已經夠熟悉了,難道出現什麼重要的新證據,解開了原本晦澀的疑團?誰說自然環境中的物質不會導致癌症?陽光、輻射、黃麴毒素、肝炎病毒、人類乳突病毒等,都會導致癌症,這是不爭的事實。我不時回到那所大學的網站,心想或許他們會更正這個聲明,但是一直沒有等到。

兩位埃及古物學家的論文內容其實是比較冷靜的,而且有所保留。我一行一行的讀,裡頭並沒有我之前不知道的東西。作者參考的研究和我整個冬天裡生吞活剝的文獻是一樣的,只是給予不同的解讀而已。兩百個偶然發現的癌症案例,對大部分考古病理學家來說,已經是很龐大的數目,但是有些人只看到數字的表面,就誤以為人類的過去是一段沒有癌症叨擾的美好歲月,在那個世界裡,孩子不會罹患骨肉瘤、老人不會得乳癌、攝護腺癌,也沒有任何現代人必須擔心的癌症。人們可以在宿命中尋求慰藉,知道癌症是生物過程中無法避免的,可以得到安慰。但是,相信「人類的癌症發生比例逐漸增高是自己造成的」,又是另一種慰藉。如果是癌症是我們自己引起的,我們就有能力移除。萬一做不到,好歹有個可以指責的對象。

反覆思考這兩個反向觀點,讓我想起一種會讓人產生視覺錯覺的圖畫,有時候,畫上看到的是個年輕貌美的女人,有時候又像是個歪鼻子的女巫。因為資料實在有限,大家就只能各自表述了。我猜想,科學家挖掘來做研究的人類骨骸,在所有骨骸中所占的比例有多高,或許可以幫助我們釐清真相。我請三位人類學家幫我估測世界各地已出土、可供科學家做研究的史前或遠古人類骨骸的總數。答案是二十五萬,差不多是一個小城市的人口。這當中包括不完整的骨骸,特別是只有顱骨的,因為早期的人類學家認為顱骨是唯一具有保留價值的骨骸。其中只有極少數的骨骸做過癌症篩檢。

人口增加,泛科學

直至1850年,地球上的累積人口數已達一千億。Source: James Cridland

我們可以拿這個數目,和曾經生活在這個世界的人口總數相比。人口資料局的統計學家曾經做了粗略估計。到西元元年為止,地球上的累積人口就已經來到五百億,到1850年又翻了一倍,來到一千億。這個數字之大,讓我大吃一驚。不是常有人說,在我們之前生活在地球的人口總數,大約和現今居住在地球上的人口總數相當?原來,事實並非如此。將二十五萬具骨骸除以一千億,所占的比例不過是數萬分之一。我們對遠古癌症的瞭解,原來是來自這一丁點的取樣!就像羅夏[1]的墨漬測驗一樣,你愛怎麼解讀都行,反正根本做不得準。

[1] 譯注:羅夏(Hermann Rorschach),瑞士精神分析學家,據說可以透過受測人對墨漬的解讀,得知受測者人格中的下意識思想。

泛科學選書 癌症本文摘自《癌症探祕:揭開最深沉的醫學謎團》,天下文化出版。

 

 

 

 

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