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娘子快跟牛魔王出來看形成中的太陽系

文 / Y博士

我們的太陽系到底有多大年紀?長久一來一直是天文學界的謎團。到底是恆星先形成,然後行星接著形成?還是恆星和行星,同時誕生於氣體雲中?就像你沒辦法看到自己出生一樣,住在太陽系的天文學家,一樣也是沒有機會看到太陽系誕生的過程。所以,天文學家必須觀測遠方正在形成中的恆星,試著解答這個大哉問。

最近,世界頂級的電波望遠鏡,阿塔卡瑪大型毫米及次毫米波陣列(Atacama Large Millimeter/ submillimeter Array,簡稱 ALMA)取得一張超高解析度影像,影像的解析力,將近是人眼的2000倍。有圖有真相,請看!

原恆星盤的照片,乍看之下,非常像一個年輪蛋糕,裡面佈滿了大小不等的間隙。這些間隙可不得了,原本應該密度均勻分布的原始行星盤裡面,怎們會出現這些大小不一樣的,而且環繞中心間隙呢?其實,這每一道間隙,就是一個行星正在形成的直接證據。當一個行星形成於氣體和微粒塵埃雲中,隨著時間增加,塵埃會黏在一起,變成砂粒、小石頭甚至更大的岩石。這些低溫的石塊會在盤中聚集形成小行星、 彗星甚至行星。一旦它們的質量夠大,年輕行星將會在盤面清出一到環、缺口和破洞。

換句話說,我們正在目睹一堆行星的形成,不是一個,是七個! 所以,我們也可以說,天文學家一次發現了七個系外行星。重點是,這個恆星相當還在形成中,年齡大約是100萬年,如果用人類懷胎十月來比擬。差不多是個五個月大的寶寶。而且,這個原恆星還不算是恆星呢!依照恆星的定義,它必須開始核融合反應,但是,它還沒有!也就是說,從這個觀測我們可以說明,行星系統的形成,在恆星還沒有行核融合反應前就已經開始!

你看看!這是不是相當偉大的成就。

先別說這個了,那你知道這個ALMA計畫,其實台灣的研究單位也有參與嗎?是的,ALMA是由歐洲、北美、東亞以及智利共同合作建造,中研院天文所及科技部先後透過北美,以及東亞兩個管道,參與了ALMA計畫。以後,台灣的天文學家也可以使用這麼強大的望遠鏡探索宇宙,這是不是比看科幻影片帥多了!

參考資料:

最新ALMA超高解析度影像揭櫫『行星搖籃』的細微面貌|中央研究院天文及天文物理研究所

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天文學家。