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什麼是思想實驗(Thought experiment)?

2014/09/21 | | 標籤:
Credit: faungg's photo @Flickr

Credit: faungg’s photo @Flickr

文/陳培興

無論你修讀什麼學科,也許亦曾在課堂上也聽過一兩個有關思想實驗的例子,比如是囚徒困境、缸中之腦、幸福機器、有軌電車難題‥‥‥以及對當代正義理論影響至深的無知之幕(veil of ignorance)等等。這些例子所展示的情況很多時都脫離日常生活,甚至讓人覺得不切實際。不少人都很疑惑為何要研究這些一點也不現實的假想,如果我們學習是為了處理現實上的問題,思考這些根本不可能發生的情境又有什麼意義呢?

這也是我聽過最多人抱怨的說法,對於甚少應用思想實驗的人來說,其實一時間亦很難了解它的意義。希望透過這一篇入門介紹文章,本文可以說明它的基本原理和意義,以增加讀者對此方法的認識。

一:思想實驗 — 藉由建立可能性來檢視概念或原則[1]

在現實生活的情況中,假如你比較關心「墮胎在道德上是不是錯的?」這一類議題,你總會遇到某些特定的個案。當你評價這些個案的時候,本來你考慮到當時的社會輿論、社會對於道德的規範、涉事人是否意外懷孕、涉事人有沒有能力撫養孩子、或者是該胎兒是否被驗出有特殊病患‥‥‥等等。但是面對這些糾纏難解的因素,你可能會覺得:「啊,這裏是不是有某些因素或道德原則是很關鍵的呢?或許我可以嘗試排除一些次要(或無關)的背景,再逐一檢視其中的關鍵要點如何影響我們的判斷。」當你這樣想的時候,便可能不自覺地開始進行「思想實驗」。

假設你認為「涉事人是否意外懷孕」是一個關鍵要點,既使你仍未想出確切的道德原則,這時候你亦可能會設想一些情景,在這些情景之中,有些涉事人是在夜場喝醉後被性侵而懷孕、有些則是兩夫婦經周詳的生育計劃而懷孕。我們可以單純假設其他條件相同,通過比較這兩種情況對於判斷是否有所差異,這個差異有什麼影響,從而衡量它有多重要,或者歸納出一些更根本的道德原則。

這就是思想實驗的方法,我們可以說:思想實驗(thought experiment)是一種思考工具,其藉由想象力嘗試以敘事的形式建立一些排除次要(或無關)背景因素的可能情況,以檢視某個概念或原則的界定是否合乎我們的直覺,繼而進行相關論證。在未有確切的想法之前,有時候它亦可以協助找出更根本的道德原則。假如我們要尋找的是放諸四海皆准的「真理」,那就不要看小這種方法的重要性,因為任可經驗上的可能情況,只要設想得到,其實都可以借助「思想實驗」來檢視。因此除了在哲學領域之外,這種方法也被廣泛應用在數理、科學、歷史、經濟、心理學科‥‥‥等等知識領域。

二:為什麼要應用思想實驗,它與一般實驗有什麼區別?

相信各位也曾聽過有軌電車難題(Trolley problem)這個倫理學上著名的思想實驗,(如果未聽過可以先參考文末的例子)。你可能會疑惑:「為什麼要應用到這種思想實驗,一般的實驗不行嗎?」對於這個問題有以下幾種可能回答。其一:某些思想實驗(譬如是缸中之腦)與當時的技術水平有所抵觸,在技術上不可能達成,至少以現時科學水平仍未完全了解大腦的運作。其二:某些思想實驗(譬如是定時炸彈)若要設計成具體實驗的話,那可能需要過分的成本和代價,畢竟我們不可能真去製造炸彈來收藏。其三:某些思想實驗(譬如是囚徒困境)沒有必須具體呈現的必要,其所關注的要點,僅僅藉著回憶、想像、推理等方式就足以檢視。

亦即是說,思想實驗協助我們思考,我們在意的是這些虛構情境是否有助於檢視某個概念或原則的界定,並非它是否可能發生,也並非要求它如具體實驗一樣為求描述真實世界。這是思想實驗有別於「具體實驗」之處,後者需要觀察真實存在的事物,並且可能要使用精密的科技儀器才能研究;但前者的特質是不依靠實在事物,而只需要藉著回憶、想像、推理等方式,就能夠檢視有關情境中關鍵因素的變化會如何影響我們的判斷。[2]這一種方法可以讓我們把專注力放在處理論題中關鍵的抽象要點上。

往後有機會的話,我會陸續介紹一些著名的思想實驗‥‥‥我一直覺得這些著名的思想實驗在其領域都極具啟發性,尤其是某些對人生哲學或當代正義理論影響至深的例子。無論我們有沒有興趣研究下去也應該認識一下,我相信這對於個人或公共層面都有所裨益。

例子:有軌電車難題(Trolley problem)

若你從未接觸過相關的例子,在此可以簡單介紹一個倫理學上著名的思想實驗:有軌電車難題(Trolley problem),其大致內容是:

假設你駕駛著一輛電車,而這輛電車正在如常的軌道行駛。這時候你接報前方有五個工人正在維修損毀的路段,本來你想停下來,但不幸電車的煞車系統同時失靈,你即將會撞上五個來不及逃跑的工人。就在這個時候,你發現備用軌道上只有一個工人正在用心地放置警告牌,只要你改變軌道,就只會撞上一個工人。

問題是:你會怎樣選擇?而又基於什麼理由呢?

附註

  1. 有關「思想實驗」是否可以下一個嚴格定義,或者說什麼是成為思想實驗的「必要條件」和「充分條件」。本文無法在此提供一個公認合理的界定,但作為入門介紹而言,本文仍會嘗試描述,並以例釋、比喻、語境烘托之類的途徑來盡量說明。
  2. 有關是否所有「思想實驗」都為先驗方法,在當代知識論的領域仍有爭論,但以入門的介紹而言,容許我在這裏暫時撇開當中的爭論。

*感謝〈沃草烙哲學寫作社群〉〈人文普及學會〉的成員給予本文不少寶具的意見。

本文轉載自作者部落格書寫隨興

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活躍星系核

活躍星系核(active galactic nucleus, AGN)是一類中央核區活動性很強的河外星系。這些星系比普通星系活躍,在從無線電波到伽瑪射線的全波段裡都發出很強的電磁輻射。 本帳號發表來自各方的投稿。附有資料出處的科學好文,都歡迎你來投稿喔。