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氣候變遷使蠹蟲多子多孫

一項最近發表在《美國自然學家》(American Naturalist)的研究發現,氣候變遷使一種針葉林殺手-小蠹蟲(Dendroctonus ponderosae)變得多產。正常狀況下,美國科羅拉多州(Colorado)的小蠹蟲一年產下一代,不過現在卻多出了一代。若趨勢不變,未來將威脅到當地的森林。(譯按:早就威脅到了…見下文)

研究的作者之一,演化遺傳學家傑佛里 米頓(Jeffry Mitton)表示,小蠹蟲由新墨西哥向北侵入加拿大,威脅到樹木。舉例來說,去年夏天開始,科羅拉多落磯山脈東側的高海拔,聚集了成千上百隻小蠹蟲,牠們鎖定單一的海灘松(Pinus contorta)或類似樹種,佔滿整顆樹。雌蟲會鑽進樹幹卵。小蠹蟲也散播一種特殊的真菌,加劇對樹木的傷害,最後將殺死整棵樹。小蠹蟲的幼蟲在冬天,就以這種真菌為食,成熟後,在隔年八月離開樹幹。

不過最近小蠹蟲超過我們能容忍的範圍,在十年內,牠們破壞了大約1300萬公頃的森林。米頓提到,當你飛過森林,可能一小時的航程內看不到一棵活著的樹。

四年前,米頓和他的研究生史考特 費瑞堡(Scott Ferrenberg)發現解釋這場浩劫的可能原因。當他們七月中旬,走在 Niwot Ridge調查針葉林時,發現一件不尋常的事-小蠹蟲成蟲紛飛;還有許多隻停在他們衣服上。米頓說,這種蟲早了兩個月出現。當他轉述這件事給其他同行時,同事們也難以置信。米頓想起那段經歷,還覺得很沮喪。

因此,米頓和費瑞堡在2009及2010的夏天,追蹤蠹蟲的生長。他們甚至切開朽木,看看蠹蟲幼蟲的狀況。起初,牠們的生長狀況看起來正常,但接著,出乎意料地,蠹蟲在六月中旬成熟並離開樹幹。成蟲提早出現可能導因於非季節性的炎熱天氣。

米頓補充,小蠹蟲不僅提早出現,牠們甚至會立刻攻擊鄰近的樹木,產下後代;而後代右會迅速發育成熟,在八月或九月,再度侵襲其他樹木-也就是一年有兩次蟲害。在科羅拉多,許多小蠹蟲已經適應了新的生殖週期,和一年多一輪世代。

這項證據,或許能解釋為什麼北美廣大森林死亡。米頓認為,不尋常的森林消失也和開發和林木工業有關。

馬里蘭大學的生態學家David Inouye認為,這項研究有助於我們了解這場浩劫的原因。他補充,小蠹蟲應該是唯一在科羅拉多暖春得到好處的昆蟲。Inouye過去的研究發現,一種斑豹蛺蝶(Speyeria mormonia)會在融雪延遲時大發生。

退休的生態學家Jesse Logan則認為,未來釐清小蠹蟲的完整生活史非常重要,目前我們對第二季小蠹蟲的了解不多。

資料來源:ScienceNow: Climate Change Sends Beetles Into Overdrive [16 March 2012]

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。