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一失足成千古恨?蛇不這樣想

圖片取自原研究網站

友站CASE Press今天發表了篇很有意思的文章:【古生物學】失足記:蛇的腳到哪去了?

很多蛇以前曾經有腿;根據最新研究顯示,遠古的蛇類四肢發育的速度愈來愈慢,或發育期愈來愈短,最後腳終於徹底消失了

這份研究的摘要發表在今年二月八日的《古脊椎動物學期刊》(Journal of Vertebrate Paleontology)裡,研究結論指出,蛇類確實是在陸上打洞或在水裡游泳的蜥蜴所演化而成的。

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研究團隊模擬出來的三維立體模型,顯示真足蛇有兩隻退化的迷你後腿,沒有前腿。研究人員也觀察到,真足蛇後腿的膝蓋呈彎曲狀,且有四塊踝骨,不過沒有腳骨及腳趾骨。此外,這項尖端的成像技術也指出,真足蛇腿骨的內部構造,跟現在陸生蜥蜴的腿部極為相似。

然而,何賽認為研究還沒有結束,因為目前仍無法證實,蛇的蜥蜴祖先究竟生活在海底還是陸地上。

簡單來說,這則研究找到更顯著的證據,證明將近一億年前的「蛇」其實是蜥蜴,足部退化了的蜥蜴。就好像人類的尾骨一樣是演化的證據。

然而這則研究最吸引我的是該研究小組用的研究方法。他們以最新的掃描技術,在不傷害化石標本的情形下得到極為細膩的3D掃描結果,才能判別出化石骨骼到底有沒有小小的後腿。

這樣的強力X光掃描加上3D成像技術想必將會對於之後的化石研究產生很大的影響,或許過去許多未解之謎都會被解開。剛剛隨手搜尋就看見在2009年科學家也使用相同的技術重現了三億年前鯊魚近親的大腦模型,而更早在2008年也透過這種方式發現琥珀中的史前昆蟲。新技術的發展可以幫助研究者看見許多雖然就在眼前,但過去就是沒辦法了解的真相,令人振奮。

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關於作者

小時候是那種很喜歡看科學讀物,以為自己會成為科學家,但是長大之後因為數理太爛所以早早放棄科學夢的無數人其中之一。關心台灣的傳播環境跟媒體品質,現在是PanSci 泛科學網的總編輯。如果你想成為PanSci的專欄作者或是志願編譯,也可以跟我聯絡。kuowei@panmedia.asia