超越時代的尼可拉斯 │ 科學史上的今天:8/11

論及現代天文學的起點,一般都會毫無疑義地指向哥白尼的日心說,而這也是科學革命的一大步。其實早在哥白尼出版《天體運行論》百年以前,德國(當時仍是神聖羅馬帝國)天主教的樞機主教尼可拉斯庫薩(Nicholas of Cusa, 1401-1464)就已經主張地球繞著太陽運行了。

尼可拉斯出生於今德國境內的庫斯(Kues, 其拉丁文 Cusa 因而冠入他的姓氏),1423 年取得法學博士後轉而研究神學法典,隨後即擔任神職,一步步當上樞機主教。他雖然身在教廷,卻是日耳曼地區對於文藝復興人文主義支持最力的人;他本身更是在哲學、天文學、數學、光學、生物學等領域都有許多超越時代的創見。

尼可拉斯一生出版許多著作,其中最重要的科學著作當屬 1440 年出版的《論學而無知》(On Learned Ignorance),書名顯然是呼應蘇格拉底的名言:「我唯一知道的就是我什麼都不知道」。他認為以人類有限的心智能力,無法探知宇宙的無限真理,只能不斷的去逼近。因為思考無限的本質,尼可拉斯在數學上做了許多探討,包括「化圓為方」是不可能的、內切多邊形不斷擴增也無法變成圓形、而一個無限大之圓形的圓弧與直線無異、…… 等等,這些都為後世帶來啟發。

延續這種「有限/無限」的觀點,尼可拉斯與柏拉圖一樣,認為真實世界必不完美,因此除了主張日心說,也認為地球環繞太陽的軌道不可能是完美圓形。雖然這並非他根據實際觀測天體所得出的論點,但的確引起克卜勒的注意;克卜勒就在書中特別提及尼可拉斯這不凡的見解。此外,尼可拉斯還指出地球是以地軸為軸心自轉,而天上的星星都是遠方與太陽一樣的恆星。

尼可拉斯還曾建議修改曆法以因應閏年,但未獲教廷採納。1451 年,他率先用凹透鏡為近視患者製作眼鏡,而在此之前都只能用凸透鏡放大文字閱讀。他對神聖羅馬帝國版圖的研究還導致了第一張歐洲地圖的誕生。

尼可拉斯與晚他半世紀的達文西一樣,都是全才的「文藝復興人」;他的創見得不到當代的共鳴實屬必然,怎奈他在所轄教區推動的改革也以失敗收場,而於 1460 年遭到解職羈押,健康狀況因而惡化,獲釋後一直未能完全康復。1464 年的今天,尼可拉斯死於旅途中,結束他始終謙卑求知的一生。

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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