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「洞察號」成功登陸火星,NASA 展開深度探索

NASA 的火星探測器「洞察號」(InSight) 經過了長達七個月的漫長太空旅行,終於在今天成功登陸火星,並且回傳了首張拍攝照片。此外,根據它回傳的資訊,洞察號目前已經打開了太陽能板開始進行充電。

成功登陸就要拍照紀念一下呀!看起來有點髒?不用擔心,這禮拜會好好把鏡頭清乾淨的。圖/NASA

深入探索火星,揭開地底下的秘密

這是人類史上第八次成功登陸火星,降落位置是火星上最大的停車場──「極樂世界」(Elysium Planitia) ,這裡又寬敞又平坦,很適合做定點任務。

故事的主角洞察號是 NASA 發現計畫 (Discovery Program) 的一部份,在落腳後,它接下來會展開長達 2 年的火星探勘任務。為了做好準備,洞察號會先或數個月的時間做前置準備工作,在明年 3 月以前,我們應該暫時還不會收到重要的科學數據。

不同於以往的表面勘查,洞察號即將針對火星進行深度的探索,所謂深度探索究竟有多深呢?深到地底那麼深。

它裝載了「內部構造地震儀」、「熱流及物理特性綜合探測器」以及「自轉和內部結構實驗儀」,準備好好來一場完整的火星地質研究。這些研究結果將有助於我們更了解類地行星(包括水星、金星、地球、火星),此外,NASA 也相信這對未來將人類送上火星的計畫大有助益。(麥特戴蒙你再等等,我們就要來救你啦!)

洞察號已經準備好大展身手啦!圖/NASA

成功登陸大不易,關鍵七分定輸贏

對於這次成功登陸,科學家們表示:

爽啦!圖/NASA

為什麼科學家們這麼興奮呢?不是說我們都已經成功登陸過很多次了嗎?其實,登陸火星真的是超、難、的。從進入火星大氣到真正降落有許多步驟,科學家們稱之為「EDL」(entry, descent, and landing) 整個過程中的每個步驟都需要非常精準,才有辦法降落成功。

洞察號在進入火星大氣前,需要將已經用不到的飛行段 (cruise stage) 丟掉,然後太空艙必須旋轉,將隔熱板 (heat shield) 剛剛好對準大氣。接下來,最刺激的部分來了:這時候洞察號會以兩萬公里左右的時速往下衝,它進入火星大氣的角度非常重要,需要剛剛好以 12 角切入,但凡多一分少一分都不行。如果再陡一些,它就會衝入大氣中較厚的部分,被燃燒殆盡;但如果角度更淺,它就會直接被大氣給彈開。

降落可不是掉下去就結束了,各個步驟都得精準無誤才能完美落地。圖/CNN 資料來源/NASA

成功突破大氣後,降落傘「啪」地一聲打開,接下來,就可以擺脫隔熱板了,10 秒鐘後,輪到洞察號的降落角架伸出、固定。接著,機器會使用雷達發送脈衝到火星表面,以確定自己的速度以及它和火星之間的距離。在抵達火星上方約 1.6 公里的時候,底殼 (backshell) 脫落,這時候,洞察號需要立即啟動引擎然後離開原地,不然很可能會被自己的底殼打到。

你以為這樣就結束了嗎?並沒有。最後最後的關卡是在機器落地的那一刻,引擎必須「立刻」關閉,不然洞察號有可能會翻倒,那就悲劇了。

整個降落的過程是如此驚險萬分,你現在應該可以理解科學家們為什麼如此高興了吧!如果你還是很難感同身受,讓我們請 NASA 的大大再為你圖文並茂、唱作俱佳地解說一次:

參考資料:


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關於作者

Peggy Sha

Pansci的小小編輯,來自可愛的教育系,是一位正努力成為科青的女子,永遠都想要知道更多新的事情,好奇心怎樣都不嫌多。

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