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冥王星自九大行星除名 │ 科學史上的今天:08/24

Photo Credit: International Astronomical Union, IAU License Source

「那麼,就讓我們開始討論冥王星的去留問題吧。」2006 年的今天,於捷克布拉格舉行的國際天文聯合會(IAU)第 26 屆大會上,主席語重心長的宣布開會。

「並非我對冥王星有成見,但它的確顯得與其它行星格格不入:它質量小到連月球的五分之一都不到;其它行星的軌道約略在同一平面,冥王星卻是傾斜到 17 度以上,還與海王星的軌道交叉。它一開始就不應該列入九大行星的!」贊成除名的正方徐徐道出。

「我們怎麼可以這樣歧視它!畢竟它的確環繞著太陽這個恆星,而它本身既非恆星也非衛星,為什麼不算是行星?」反對除名的一方辯護著。

「哼,若要按照此定義,那小行星也都可以算進來。這麼一來,我們得告訴學生說太陽系有超過 13 萬顆行星了!」

「那可以多加個條件:必須是個直徑數百公里以上的球體。這樣一來就可以排除絕大部分的小行星了。」

「是沒錯,但目前已知符合此條件的小行星至少就 50 顆以上,而且未來還可能發現更多,到時候我們太陽系有幾百顆行星,還持續增加中,這像話嗎?!」

眼見正方咄咄逼人,反方改變策略,訴諸感性:「其實啊,分類本來就是人為的。打從湯博(Clyde W. Tombaugh, 1906-1997)在 1930 年發現冥王星的存在至今已經七十六年了,這麼多年來,我們一直都說九大行星,如今要把它除名也怪傷感的。不能就當作歷史的結果接受它嗎?」

「要說接受歷史,那麼在哥白尼指出地球並非宇宙中心之前,太陽與月亮都還被當成行星哪!難道我們也要延續此分類嗎?我們本來就該隨著科學的進展而調整觀念。」

「好,那你們認為行星的定義應如何調整?」

「除了環繞恆星運行、本身不會發光的球形天體之外,再加上『能清除附近軌道上的其它天體』。我們已經知道冥王星是庫伯帶上的眾多天體之一,而它未能清除庫伯帶上鄰近的小天體。所以,很抱歉,冥王星不算行星。」

「清除附近軌道上的其它天體?這定義未免太含糊了!」

辯論結束後,經過表決,冥王星正式自太陽系九大行星除名,歸類為矮行星;自此,太陽系只有八大行星。但人類並未因此遺忘它。2015 年 7 月 14 日,新視野號(New Horizons)太空船經過九年半的飛行,掠過冥王星 12,500 公里上空,首度拍下清晰的相片,讓永遠記得它曾是第九大行星的人們終於一睹其真實面貌。

延伸讀本:《行星絮語

 

 

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。