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研究出「神奇的數字」米勒誕辰│科學史上的今天:5/4

試著背下這組數字:26535897932384626433。

三、二、一,好了,你能背出幾個數字?我猜不會超過 9 個,但也不會低於 5 個,平均而言,一般人能記得的個數就是 7 正負 2 這個區間。1956 年的今天,美國心理學家米勒(George Miller, 1920-2012)發表論文〈神奇的數字:7±2〉(The magical number seven, plus or minus two),論文標題正是他的實驗結果。

當時已經知道記憶可分為短期記憶與長期記憶,短期記憶像個暫存區,有用的資訊才放進長期記憶保存,其餘的就隨記隨忘,以免浪費大腦的寶貴資源。因此短期記憶的儲存容量不需要太大,但到底有多小?米勒透過實驗證明不管是數字、字母、顏色,或是事物,大部分人的短期記憶平均最多只能同時塞進七項。所謂「項」並不一定是一個字母、一個數字等基本單位,也可以是由幾個基本單位組成的「組塊」,例如我們記電話號碼時,會拆成 09xx-xxx-xxx 三個組塊。

米勒這個實驗的意義不只在於找出短期記憶的限制,更在於這個實驗本身所具的時代意義。因為當時的心理學是行為主義當道,主張只有明確客觀的外在行為才可以觀測,才值得研究;相對地,心智、記憶這些無形的東西看不見、摸不著,根本不符合科學。米勒就是在這樣的氛圍之下,甘逆潮流,另闢蹊徑,為心理學開拓出另一片天地,因而成為認知心理學的先驅之一。當他於 1960 年與同事布魯納(Jerome S. Bruner)在哈佛大學創立「認知研究中心」,名稱直接標榜「認知」,更等於是揚起大旗與主流的行為主義相抗衡了。

1986 年,米勒回到他最早的研究主題:語言。他結合多年來在認知心理學的研究,帶領普林斯頓大學的團隊開發出一套以語意作為關聯的大型文字資料庫──WordNet。如今在許多自然語言處理、搜尋引擎等程式語言或演算法中都可見到它的身影;Google 的 AdSense 廣告技術即是源自 WordNet。

米勒當年率先運用電腦進行認知心理學的實驗,晚年則反過來運用認知心理學開拓電腦與網路上的應用,真可謂是開創型的大師,也難怪被喻為二十世紀最有影響力的實驗心理學家之一。

 

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

 

 

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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