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車諾比核災│科學史上的今天:4/26

1986 年 4 月 25 日,位於烏克蘭首都基輔以北一百公里的車諾比核電廠,第四號反應爐按計劃準備停機進行保養。廠方打算趁此機會測試看看停電時,汽輪發電機的慣性動力能否在備用的柴油發電機接手供電之前,提供足夠電力給緊急爐心冷卻系統。於是他們在反應爐降載至 50% 時關閉緊急爐心冷卻系統的供電,從此開始一連串的陰錯陽差而踏上毀滅的道路。

先是技術員操作不當導致反應爐的輸出功率降得太快,為了回復到測試計劃所需的功率,又一下子拔出太多控制棒以致輸出功率快速增加,而緊急冷卻系統已關閉。當他們發現情況不對,想把控制棒插回去時,卻因管道變形而失敗,於是反應爐輸出功率暴增,溫度也急遽上升,冷卻水不斷化作水蒸氣。到了第二天凌晨一點多,終因水蒸氣的壓力過高而炸開了屋頂,幾秒後,燃料護套的鈷合金與水蒸氣反應產生氫氣,與氧氣作用而產生第二次爆炸,大量的放射性物質釋放到環境中,而成為史上最嚴重的核電事故。

事故發生後,當局立即疏散附近 11 萬 6 千名居民,同時派遣 24 萬名軍、警、消防人員與核電廠員工投入清理工作。但因為車諾比核災發生在蘇聯時代,在蘇維埃當局刻意隱瞞與封鎖之下,外界難以得知確切的死傷人數。經過 20 年的長期追蹤調查,世界衛生組織與國際原子能總署於 2006 年提出報告,確認有 28 名清理者死於急性輻射病變,並估計除了上述那些暴露於高輻射劑量的人之外,輻射劑量高於天然背景輻射的居民還有 27 萬人。這 62 萬 6 千人中,有 4 千人將來可能因輻射罹癌死亡。

不過對許多人而言,受車諾比核災影響的絕不只上述那些在災區附近的人,因為輻射塵也會飄落至整個歐洲地區。只不過真正造成的危害有多大就見仁見智,各自表述了。尤其歷經美國三哩島事件、日本福島核災後,支持核電與反對核電兩派之間的歧見日益加深,對於風險、效益與危害的評估更是南轅北轍。

科學家發現了核能,究竟是像普羅米修斯為人類盜取的天火呢?還是像潘朵拉打開不該開啟的盒子

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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