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挑戰者號太空梭爆炸|科學史上的今天:1/28

1986 年的今天,佛羅里達的甘迺迪太空中心的發射台上,挑戰者號太空梭已準備就緒。天氣晴朗,然空氣峭冷凜冽,現場已有約五百名記者與多架攝影機準備報導;這次的發射特別引起矚目,因為太空梭內有一位身分特殊的太空人:麥奧莉芙(Christa McAuliffe)。她是第一位平民太空人,原本是位高中老師,因為 NASA 的太空教學計劃而從一萬一千名候選人中脫穎而出,預定在太空中對學童講授科學知識。

挑戰者號太空梭於發射後不久爆炸。NASA@flickr

事實上,挑戰者號之前已搭載過許多「第一」的太空人,包括美國第一位女性太空人、第一位非裔太空人,以及第一位華裔太空人王贛俊。這一次是它第十次出任務,在眾人的期盼之中,挑戰者號終於在美東時間上午 11 點 38 分緩緩升空。不料,59 秒後太空梭右側的固態火箭推進器出現白煙,接著出現火苗,第 73 秒挑戰者號在眾人的驚呼聲中爆炸解體,七名太空人全部罹難。

所有的太空梭飛行計劃因此凍結了長達兩年八個月,許多太空研究計劃也因而受到波及,包括原定當年十月升空的哈伯太空望遠鏡。經過調查委員會五個月的調查後,成員之一的物理大師費曼以一目了然的方式向大眾演示釀成災難的起因:O 形環泡在冰水中一段時間後即失去彈性,施壓後無法回復原狀以致無法發揮密封的功用。而發射前一天夜晚的溫度只有攝氏零下八度。

然而這只是物理原因。原來前一天承包商的工程師即表達了對於 O 形環在低溫下的密封能力感到憂慮,然而公司與 NASA 的管理階層皆不願意為此不確定的因素中止發射計劃。也就是說,官僚體系的管理文化與決策過程也是釀成此一悲劇的無形原因。

費曼在調查過程中也深深領教了此一現象,因此語重心長的下了結語:「希望我們的建議能讓太空總署的官員們實事求是,正視技術弱點和缺陷,並解決這些問題。⋯⋯想要在技術上成功,實情要凌駕在公關之上,因為大自然是不可以欺騙的。」這段警語也值得我們的各個組織機構深思啊!

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

 

 

關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。