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害群之馬?

如果你是在東非大草原的牧場老闆,應該不會希望你的牛群中混雜著斑馬,因為牠們可能會和你的牛隻競爭食物。但自然情況下,斑馬會混著瞪羚、水牛和大象聚在一起。猶他州立大學(Utah State University)的生態學家Johan du Toit提到:「天擇偏好像這樣的混合」,他的研究發現,野生動物,尤其是斑馬,能幫助牲畜長得更肥,或許人類過去的想法錯了。

為了驗證這個想法,肯亞的牧場生態學家Wilfred Odadi和研究團隊,調查當地一處兩萬公頃的稀樹草原(savanna)。該區域混合了放牧的牲畜及野生動物,也包括將近兩千隻的斑馬。研究團隊架設圍籬,一區只有牛,另一區則讓野生動物自由進出和牛共處。

當旱季來臨,草原開始乾枯,許多牛隻的體重明顯下降。但季節會穩定交替;雨季來臨時,牛隻的體重就會回升。和單獨放養的牛隻相比,與其他野生動物共處的牛隻體重回升較快。

斑馬或許在其中扮演重要的角色。長頸鹿只嚼食樹葉,大象在乾季不吃草,但數量最多的斑馬,有特別的消化道,能輕易吞下其他草食動物不吃的草。斑馬吃掉較表面且營養價值較低的草,植物較底層且營養價值較高的部份就暴露在外,當旱季後的第一場雨到來,草地就會變得更綠且發出更多新葉。

未參與這項研究的生態學家Norman Owen-Smith認為,Odadi的大範圍研究,突破了近幾十年來類似研究的尺度,大多的研究都在相對較小的自然公園進行,無法保有大量的動物。也許這項新發現,能讓牧場主人開放一些「斑馬遊客」自由進出牧場。

美洲大草原及其他非洲以外的地方雖然沒有斑馬,但類似的自然法則卻一樣在運行。要改變牧場老闆的想法沒這麼容易,不過如果科學家和政策制定者能提出潛在的經濟利益,也不無可能。

資料來源:ScienceNow: Want Fatter Cows? Bring In a Zebra [22 September 2011]

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關於作者

Z編|台灣大學昆蟲所畢業,興趣廣泛,自認和貓一樣兼具宅氣和無窮的好奇心。喜歡在早上喝咖啡配RSS,克制不了跟別人分享生物故事的衝動,就連吃飯也會忍不住將桌上的食物作生物分類。