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保持距離,以策安全

小行星經常和地球擦身而過,但數據顯示撞擊地球的可能性很低。

撰文/麥森(John Matson)
編譯/洪艾彊

當大多數美國人還沉睡在夢中時,一顆曾經威脅地球的小行星再次進入內太陽系。這顆直徑300公尺的小行星阿波菲斯(Apophis)於今年1月9日造訪地球附近,雖然路徑遠在月球軌道之外,但自從2004年首次發現它時引起大眾對小行星撞地球的恐慌以來,阿波菲斯不曾像這次如此接近地球。

雖然進一步的觀測已經使我們暫時卸下對阿波菲斯的擔憂,但是它在2029年的軌道將會更接近地球,距離僅有約3萬5000公里,即便到了2036年左右,也還有些微的機率對地球造成威脅。

這是近地小行星中常見的案例,其中最麻煩的,是有些具潛在威脅的小行星。因為小行星的軌道並不穩定,除非能有較好的觀測以減少不確定性,否則我們無法完全排除它撞擊地球的可能。

這正是天文科學家日以繼夜在做的事,目前正受到密集監控的是將在2040年造訪地球的小行星2011 AG5。這顆直徑140公尺的大石頭是兩年前發現,是目前在杜林災難指數榜上,等級高於0的兩顆已知小行星之一。這個指數把所有彗星和小行星,依照它們對地球可能造成的影響分成10個等級(阿波菲斯屬於0級)。2011 AG5小行星的只有1級,這意味它直接撞上地球的機率「低到不需要告知或引起大眾注意」,不過它仍然與將在2048年造訪的小行星2007 VK184(撞擊機率是1/1820)並列為榜上有名的恐怖份子。

所幸根據2012年12月公佈的數據,小行星2011 AG5的威脅已經解除。去年10月一整個月,夏威夷大學的天文學家陶倫(David Tholen)和同事密切追蹤這顆小行星,以便精確計算它未來的軌道。最新數據顯示,小行星2011 AG5頂多接近地球到90萬公里的距離,陶倫說:「重點是,2040年不會發生小行星撞地球的災難。」

 

SA原文:Asteroids: Close and Closer, but Not Too Close for Comfort.

刊載於《科學人》2013年第134期04月號

關於作者

科學人

《科學人》雜誌-遠流出版公司於2002年3月發行Scientific American中文版,除了翻譯原有文章更致力於本土科學發展與關懷。