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《大腦、演化、人》

EverDark
・2011/10/21 ・2019字 ・閱讀時間約 4 分鐘 ・SR值 551 ・八年級

人腦有一個既普遍又具有決定性的特色,就是我們會在自己的內心建立起模型,來解釋他人、動物、甚至是物體的意圖、感受和目標。我們就是忍不住會這樣……

……這種想把「我」意識強加於萬物的渴望,是不是我們之所以為人的特質?

――《大腦、演化、人:是什麼關鍵,造就如此奇妙的人類?》P56-57

 

《大腦、演化、人》是一本探究認知神經科學的科普書。

就如同探索宇宙、探索深海一般,探索人的腦袋也是一項艱巨的偉大工程。在我們還不甚理解我們眼中浩瀚世界的當下,我們對自己的理解又有多少?意外地非常之低。我們其實不太懂自己――尤其不太懂人腦的運作機制究竟是什麼。

人腦有將近一百兆個神經元間連結。
數量不是唯一的謎。
神經科學家傑夫.霍金斯提出「百步算則」的觀察:人類要辨識照片中的生物是貓,只需要半秒鐘――大約資訊在一百個神經元系列裡來回的速度;對電腦而言呢?這項任務如果不是太難就是根本辦不到。

純粹就上述觀察的解答而言,關鍵在於我們擁有記憶的能力,而且在機制上不同於所有其他物種、也不同於所有人造工程如電腦。我們具備自我覺知,擁有情節式的記憶能力,可以在過去、現在與未來之間做出思考的時空穿梭。

這使得我們與眾不同。

我們不但具備自我覺知,能夠思考自己的思考,可以知道你不知道我知道你不知道的事情,還會理所當然地認為這種強大的「我意識」也能在我們的寵物身上體現。實際上我們是哺乳類演化分歧上的孤兒,獨特得不可思議。

 

Photobucket
《大腦、演化、人:是什麼關鍵,造就如此奇妙的人類?》原作08年出版,中文版11年出版。(貓頭鷹出版)作者Michael S. Gazzaniga為知名腦科學家。

我們的左腦,負責理性思考,會對所有感知到的現象提出假設性理論詮釋,目的是為了說服主人:「一切都很合理。」延伸的意味暗示著著科學與宗教都是由此而生;但在更基礎的功能層面來看,我們的左腦是徹底的自我說服者

對於一名右頂葉中代表左側身體感知區域受損的病患,醫師將他的左手抬到他面前時,他說:「這不是我的手。」他不是沒有感覺,而是壓根兒不認為眼前的是自己的手。這是左腦給主人的詮釋――因為皮質區感知不到左手,不認為左手是應該存在的,所以這條手臂當然也就不是自己的手了――儘管這並非事實。

卡波格拉斯症候群患者,一種精神疾病患,會認定他們所熟知的親人被一模一樣的替身給取代了。為什麼?基於腦部的損傷,患者對親近者的情緒與該人物的樣子失去了連結,臉部辨識模組告訴他真相,左腦卻不能接受,因為不存在應有的親切感,所以左腦提出詮釋:「你才不是我爸爸!」

說老實話,這本書的內容讓我讀來不時地微感到寒意
大概是因為隨著章節鋪陳展開,逐漸意識到自己對自己的瞭解有多麼地粗淺的關係吧?

想想人性善惡論,古老的哲學議題,認知神經科學或許將為其爭論劃下句點。究竟人生來善良還是邪惡?還是我們都曾是一張白紙,等著被世間喧囂渲染?目前的認知神經科學研究證據對此提出了一個答案:「內建的道德羅盤。」

『我們對於殺戮、偷竊與亂倫這些行為的反感,有很大一部份是我們自然的生理學上與生俱來的。』

原來我們不是白紙。事實上我們所能接受的觀念也是有限的。我們的宗教信仰,儘管不同文明之間有重大分歧,卻也有許多不謀而合之處。我們對於肉體之外尚有靈魂似乎時常顯得深信不疑,這又是一個徹底浸淫在「我意識」框架裡的例子。

《大腦、演化、人》是一本回答了許多問題、卻也拋出了更多問題的科普書。尤其在本書第四部〈人機演化〉的章節裡,對於未來性的「IF」議題,諸如強化基因改造、人工智慧、大腦植入式矽晶片……等,有不少的著墨。當然,這些都是科幻讀者喜愛的素材,不過一旦開始去思考它們有可能會在我們真實的世界裡出現,其實不安感會掩蓋過那股興奮。起碼我是如此。

我們的世界究竟會隨著我們的知識發展而被帶往甚麼樣的境地呢?

對這個問題,我的心情真的十分複雜,百感交集。在這之中,我想,最終,貪婪會獲勝。(笑

最後提供本書的主要目錄,讓有興趣的讀者進一步參考:


第一部 人類的生命基礎
第一章 人類的大腦特別嗎?
第二章 黑猩猩是完美約會對象嗎?
第二部 融入社交世界
第三章 大腦與擴大社交關係
第四章 內在的道德羅盤
第五章 我能感覺你的痛苦
第三部 身為人類的榮耀
第六章 藝術是怎麼回事?
第七章 我們的行為都向二元論者:轉換器的功能
第八章 有人在嗎?
第四部 人機演化
第九章 誰需要肉體?
後記

*本文原文發表於Alienatio.  6/26, 2011

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人類的遠古好兄弟:認識鯊魚的「適應性免疫系統」——《我們為什麼還沒有死掉?》

麥田出版_96
・2021/10/23 ・1867字 ・閱讀時間約 3 分鐘

• 作者/伊丹.班—巴拉克
• 譯者/傅賀

你可能聽過這個說法:鯊魚不會得癌症。事實上,牠們的免疫系統接近完美,牠們幾乎不會得任何疾病,牠們的免疫系統在過去幾億年裡都沒多大變化。是不是很神奇?

可惜,這都是無稽之談。沒錯,鯊魚的免疫系統非常驚人,全身分布有許多有趣而且有效的抗菌和抗病毒分子,牠們患癌症的概率也的確比人們通常預計的更低,但是鯊魚仍然會患上各種疾病,包括腫瘤。除此之外,數百萬隻鯊魚每年死於愚蠢。不是牠們自己的愚蠢(就智力而言,鯊魚還行),而是人類的愚蠢,特別是那些認為鯊魚軟骨產品可以「提高免疫力」、抗發炎甚至抗癌的江湖郎中。那種認為「鯊魚有完美的免疫系統」的觀念是由那些想透過賣軟骨藥而大賺一筆的藥商推動的,這背後的研究也不可靠。真正的科學研究已經揭穿了這些騙人的鬼把戲,但是依然有人在獵殺鯊魚,依然把它們的骨骼碾碎,當成「神奇的藥方」。

所謂「鯊魚的免疫系統從未改變過」的說法也經不起推敲。根據化石證據,我們的確發現今天的鯊魚跟牠們幾億年前的祖先「看起來 」 沒什麼差別,顯然,這讓一些人認為,鯊魚在其他方面也沒有任何變化。但這裡有一個重要區別:鯊魚的體型解決的是在水中穿行的問題;鯊魚的免疫系統解決的則是對抗病原體的問題。水沒有發生演化,但是病原體卻一直在演化。想必你明白我的意思了。

模樣特別古老的皺腮鯊(Chlamydoselachus anguineus)。圖/WIKIPEDIA by Citron

鯊魚有適應性免疫系統,也有完整可辨認的 T 細胞、B 細胞、抗體,以及各種其他組成。鯊魚跟人類的適應性免疫系統有許多差異,畢竟,我們分開的時間已經很久了。不過,牠們在許多基本的細節上跟我們類似,我們可以自信地說,某種類似的適應性免疫系統在四億年前(我們分開的時候)就已經出現並且發揮功能了。

牠們選擇留在水裡,發育出可以替換的鋒利牙齒,追逐魚類,而我們(更準確地說,是那些不再是硬骨魚的我們)則爬到岸上,失去了鰓,發育出了四肢,又過了許多年,我們回到海裡,拍攝了多部關於鯊魚及其鋒利牙齒的驚悚電影。儘管如此,我們的免疫系統提醒我們,在不同的外表之下,鯊魚和我們其實是失散多年的兄弟

但是,讓我們沿著演化史再往回走一步,來到所有的脊椎動物分成兩類—有頜與無頜脊椎動物—的時間點。你也許沒聽說過還有無頜脊椎動物;老實說,這一類生物後來活得不太好,只有兩個科的動物避免了滅絕的厄運,活到了今天:七鰓鰻和盲鰻。這兩種動物長得都比較搞笑,牠們看起來像是努力要長成魚,但是好像不太合格,直到最近,人們一直都認為牠們並沒有適應性免疫系統

屬於無頷類的盲鰻,是韓國炒魚菜的原料。圖/WIKIPEDIA

也許牠們不需要:第一批有頜脊椎動物可能是掠食者,而掠食者往往會活得更久,後代更少,而且一般更注重質而不是量。同樣可以推斷,牠們在演化過程中對感染的抵抗力更強。鯊魚、人類、其他魚類以及所有有頜脊椎動物都有一個胸腺和脾臟,而且在各個物種裡無論是形狀還是功能看起來都比較類似,但是七鰓鰻和盲鰻就沒有。研究人員仔細檢查了無頜脊椎動物的基因組,發現牠們也沒有 T 細胞、B 細胞或者抗原受體的重組基因。但是問題在於,牠們實際上是有適應性免疫系統的—只是跟我們的不一樣而已。

這一點其實意義重大。我們以為我們的適應性免疫系統相當特殊,但是我們現在看到,適應性免疫系統在脊椎動物中似乎出現了兩次,而且是獨立演化出來的。

這也許是一種經典的趨同演化(convergent evolution):正如鳥類和蝙蝠各自以不同的方式演化出了翅膀,無頜脊椎動物使用一種和我們一樣的隨機重排機制,來增加抗原受體基因的多樣性,但是牠們使用的是跟我們這些有頜脊椎動物完全不同的一套基因,這種重排機制使用的是不同的酶,做著完全不同的事情。同樣地,牠們的淋巴球類型跟我們的也不一樣。不過,牠們的免疫系統看起來跟我們的一樣有效。

——本文摘自《我們為什麼還沒有死掉?》,2020 年 9 月,麥田出版

麥田出版_96
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1992,麥田裡播下了種籽…… 耕耘多年,麥田在摸索中成長,然後努力使自己成為一個以人文精神為主軸的出版體。從第一本文學小說到人文、歷史、軍事、生活。麥田繼續生存、繼續成長,希圖得到眾多讀者對麥田出版的堅持認同,並成為讀者閱讀生活裡的一個重要部分。
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