范艾倫誕辰 │ 科學史上的今天:09/07

1932 年的夏天,美國愛荷華衛斯理安學院(Iowa Wesleyan College)的學生莫不趁著暑假呼朋引伴大肆玩樂,唯獨大一新生范艾倫(James Van Allen, 1914-2006)帶著借來的磁力儀,跑遍所住的亨利郡,繪製各處的地磁圖。沉醉其中的范艾倫當然料想不到有一天,他將發現包圍整個地球的「范艾倫輻射帶」。

發現范艾倫輻射帶是個意外,而這個意外又源自許多意外。例如他高中畢業後即報考海軍學院,筆試成績名列前茅,原本志在必得,卻意外因扁平足而被刷下來,所以才念大學。又例如他原本專攻低能核子物理,但取得博士學位後,卻意外爆發二次世界大戰,他因此加入海軍,轉而研究利用雷達技術的飛彈雷管。戰後,他領導小組,利用德國的 V2 火箭研究高空大氣,等於繞了一圈又回到他原本的最愛──地球科學。

1950 年,幾位物理學家在范艾倫的家中聚會,大夥兒決定應該比照「國際極地年」(International Polar Year)的模式,也辦個「國際地理物理年」(International Geophysical Year),屏除國家利益與政治立場,各國科學家攜手合作,利用雷達、火箭、計算機等新技術觀測各種與我們息息相關的自然現象。活動日期就訂在 1957 年七月到 1958 年底,預估此時正是太陽黑子最活躍的時候。

美國政府於 1955 年宣布將在國際地理物理年期間發射衛星,作為美國的支持與貢獻。就在大家引頸期盼之際,沒想到一直默不吭聲的蘇俄竟然在 1957 年 10 月 4 日搶先發射了世上第一顆人造衛星「史普尼克一號」(Sputnik 1)。這可真是個大意外,美國無論是為了面子或裡子,都得趕緊追上,終於在 1958 年 1 月 31 日成功發射「探索者一號」(Explorer 1),裡頭放了范艾倫改良的蓋格計數器,用以偵測宇宙射線。

沒想到傳回來的資料顯示,蓋格計數器的讀數隨著高度增加而迅速提高,但後來竟降為零;兩個月後發射的探索者三號上的蓋格計數器也一樣。范艾倫猜測是因為宇宙射線過強導致儀器過載而失靈所致,於是他在探索者四號上的蓋格計數器前方多加一層鉛片,果然就得到完整的紀錄,證實范艾倫輻射帶的存在。

范艾倫輻射帶是來自太陽的帶電粒子被地球的磁場捕獲而形成,外層主要是高能電子,位於地球上方一萬三千公里至六萬公里處;內層則是高能質子,在一千公里至六千公里處。兩者都以南北極為軸,形成輪胎狀將地球圍在中間,像是防護罩擋住宇宙射線,使其無法到達地面,避免生物受到輻射傷害。

范艾倫輻射帶的發現對於往後的太空探索非常重要,無論是載人的太空任務或是衛星佈署才能採取必要的防護措施以避免傷害。此一發現不但出自范艾倫的儀器在 1958 年的偵測;也可說是始自他於 1950 年發起的國際地理物理年;又或是更早,源自 1932 年那位在烈日下努力繪製地磁圖的少年。

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。


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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。

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