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人工智慧的發端 │ 科學史上的今天:08/31

很久很久以後,當銀河飛龍裡的生化人百科少校 (Data) 要尋根追溯他所擁有的人工智慧最初源頭時,他會發現「人工智慧之父」這個頭銜除了圖靈之外,更多是連結到約翰 · 麥卡錫 (John McCarthy, 1927-2011) 這個名字。

麥卡錫也是天才兒童,雖然自小體弱多病而常缺課,卻靠自學而比一般人早兩年自高中畢業;也靠自學讀完高等微積分,因此進入加州理工學院後得以免修。只是他因體育課屢屢被當,因而直到 1948 年才順利畢業。

就在這一年,第一屆「希克森研討會」(Hixon Symposium) 在加州理工學院舉行,會議主題是「大腦機制與行為」,主要探討認知科學。出席者包括物理學家、心理學家,以及馮紐曼、圖靈與夏農這幾位催生現代電腦的先驅。跑來旁聽的麥卡錫就是聽了馮紐曼的演講──「自動機的一般與邏輯理論」,而受到啟發,才開始思考電腦模擬人腦的可能性。

不過麥卡錫無法接觸當時仍相當稀有的大型電腦主機,因此只停留在抽象思考的階段。1951 年,他取得普林斯頓的數學博士學位後,留在學校教書。第二年就利用暑假跑去貝爾實驗室打工,主動接觸夏農,討論智慧型電腦的可能性。而他在蒐集資料時,發現大家著重的自動機演算法根本稱不上「智慧」,於是他偕同夏農、閔斯基等人,於 1955 年 8 月 31 日發表論文,提議次年舉辦人工智慧的研討會;這正是人工智慧 (Artificial Intelligence) 一詞首度問世。

1956 年他在任教的達特矛斯 (Dartmouth) 學院召開第一次大型的人工智慧會議,凝聚大家對人工智慧的認知與發展方向。四年後他公開發表 LISP 程式語言,成為日後人工智慧領域最受歡迎的程式語言,其中的許多概念後來也被其它不同語言採用。除此之外,目前蔚為風潮的雲端運算,其背後的概念最早也是源自麥卡錫在 1961 年提出的時間共享模式 (time-sharing model)。

麥卡錫的先見影響深遠,例如 iPhone 上的 Siri 語音助理即體現了他這兩項創見,可說已略見人工智慧的雛形;隨著 IBM 的華生電腦打敗人腦贏得機智問答冠軍,2014 年又有電腦程式在圖靈測試中邁進了一大步,誰也不敢說麥卡錫夢想的人工智慧未來會走得多快、走得多遠。

圖靈率先提出電腦能否思考的可能性與測試方法,但真正提出實際架構,並登高一呼帶動後續研究風潮的卻是麥卡錫,因此很多人認為他才是真正的「人工智慧之父」。1971 年,麥卡錫獲得計算機領域最高榮譽的圖靈獎,除了表彰他的貢獻,也頗有承先啟後的意義。

 

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。