沒騙你,鴿子是簡單數學測驗的佼佼者

鴿子能夠學習抽象的數字規則,科學家們原本認為這是靈長類特有的能力。雖然鳥類無法做更高等的數學題目,但目前發現推理數字的能力似乎存在於許多物種中。

從蜜蜂到大象,許多物種都能在心智上辨別項目,聲音或氣味的多寡,但是一般認為只有靈長類(從狐猴到黑猩猩)才有能力進行數字的推理。舉例來說,1998年科學家們證明了恆河猴能理解「序數」的概念。也就是說,當給恆河猴兩套包含一到九個物體的組件時,牠們能理解只有一個物體的組件應該放置於含有兩個物體的組件之前,其餘亦然。「打從那時開始,這種能力在所有靈長類身上便不斷得到完美且一致的驗證。」Damian Scarf說,一位紐西蘭Otago大學但尼丁分校的比較心理學家,同時是此鴿子研究的主要作者。「但這是否為靈長類特有的能力還是個問題。」

為了找出答案,Scarf和他的同事決定要對三隻鴿子做同樣的測試。Scarf花了一年時間訓練鴿子將三組分別包含一到三個物體的物件做排序。一組物件可能有一個黃色長方形,兩個紅色橢圓形,三個黃色條形物體。這些物件會顯示在電腦螢幕上,鴿子們必須將物件啄到正確的順序以獲得食物獎賞。Scarf說:「他們必須學會物件的數目才是重點,而不是顏色或形狀。」

「我原本很驚訝猴子能做這種事,但現在讓我更訝異的是,鴿子也會!」 Elizabeth Brannon說道,來自北卡羅萊那州杜克大學的認知神經學家,也是恆河猴實驗的主導作者。她推測這兩種完全不同的物種,可能利用相同的神經機制來完成這項任務。「這些新發現暗示著儘管大腦組織方式完全不同,又經過百萬年來的演化分歧,鴿子和猴子還是利用類似的方式來解決這些問題。」

Scarf 和他的共同作者都認為一旦經過測試,其他的物種也會表現出相似的數學能力。任職於亞特蘭大喬治亞州立大學的比較心理學家,Michael Beran說:「理解並使用數字的能力也許廣泛存在於許多動物身上,」 除此之外,「此研究認為其他生物或許也擁有使人類的數字能力如此之好的『基礎機制』,而或許我們也能在其他生物上找到更高等的數學能力。」

資料來源:No Joke: Pigeons Ace a Simple Math Test[2011-12-22]


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