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虎鯨也有更年期?停經原因讓人大喊:世上只有媽媽好!

更年期對於女性而言是一大挑戰,除了可能產生盜汗、熱潮紅、經期紊亂等症狀之外,也可能會顯得焦躁易怒,對於身心都會造成極大的影響。不過你知道嗎?可不是全天下的媽媽都會有更年期喔!事實上,目前所知只有三個物種有更年期的現象,分別是:虎鯨(Orcinus orca)、短肢領航鯨(Globicephala macrorhynchus)和咱們人類。這樣看起來,其實更年期實在是個十份稀奇的現象,也正因如此,科學家很想知道它到底為何產生?

最近,科學團隊發表了一項針對虎鯨的更年期研究,嘗試為我們解開更年期的神秘面紗……

奶奶不只貌美如花,還能夠賺錢養家

更年期對於生物演化而言是十分特別的例外,因為所有生物都理當盡可能的繁衍後代,才能確保種族的存續,而大部分雌性生物也的確會不斷生兒育女直到生命盡頭。那麼,為什麼人類跟虎鯨不這麼做呢?難道我們只是比較任性嗎?

為了解釋這樣的原因,科學家提出了許多理論,其中,「祖母假說」十分廣為人知:年長女性雖然沒有生育能力,然而,她們卻會以扶持子女、養育孫兒等方式去證明自己的價值。而在採集狩獵和其他形態的社會當中,年長者不但能夠找到更多食物、可以幫忙照顧幼兒、也會將有關洪水飢荒等等天災人禍的生存方式傳承下來。

就算成年,雄虎鯨還是正港媽寶

正因為祖母價值如此之高,即便停止生育,她們對於人類族群而言仍是不可或缺的存在。而在虎鯨的族群裡,也有類似的依賴現象;科學家發現到,停經的雌虎鯨通常是群體的領導者,這種現象可能是因為牠們可以利用自身經驗幫助家族尋找食物、度過難關。

媽媽不要離開我! 圖/By Robert Pittman – NOAA , Public Domain, wikimedia commons.

過去的一項實驗針對近 600 隻虎鯨進行研究,結果發現,成年雄虎鯨在母鯨死後的一年內,其死亡率是其他成年雄虎鯨的三倍。即便已經成年,這些虎鯨依舊是大媽寶,失去母親對牠們來說,實在是生命不可承受之重。

在兩年前,一群科學家們曾針對虎鯨更年期的成因提出推論,他們認為,虎鯨之所以會有更年期,或許是為了把生小孩的力氣省下來,才能夠好好維護整個家庭的生存。這種觀點跟「祖母假說」十分類似,不過,此說法還是不能完整解釋為何虎鯨需要更年期;因為還是有其他物種(如:大象)的年長女性在分享經驗的同時依舊持續生育。

媽!拜託別來跟我搶食物!

為了回答疑問,這個科學團隊嘗試分析兩個棲息於太平洋西北部的鯨群長達 43 年的數據。在虎鯨家族中,成年鯨無論雄雌都會在與別家的虎鯨交配時待在母親身邊。一般而言,雄虎鯨的壽命約為 30 年,而雌虎鯨則會在 30~40 歲左右停經,並多活上好幾十年。(雄虎鯨表示:歹命啊我~~)

註:目前已知年齡最長的雌虎鯨 Granny 去世時約已 105 歲。

母女共同哺育幼鯨,但老母鯨的幼鯨易死亡。圖/論文摘要

而在這樣的家庭結構中,我們可以發現,虎鯨媽媽跟自己的女兒可能會在同一時期生出孩子;而在這樣的情況下,老母鯨生出的幼鯨,其死亡率會比年輕母鯨的幼鯨高出 1.7 倍。由於生幼鯨的代價實在太高,母鯨進而演化出了更年期,用自己的經驗和智慧去貢獻自己的價值。

科學家更發現,母女之間的戰爭,主要導火線其實是「食物」。由於懷孕的母鯨需要攝取額外 42% 的食物以養育幼鯨,所以,在鯨群分食的時候,她們會要求更多的食物份量。而如果老母鯨和年輕母鯨同時懷孕,尷尬的情況就發生了;雖然老母鯨會運用自己的智慧為鯨群帶來更多的食物,但她不一定能分到更多食物,因為年輕的母鯨有較好的體力,能透過打鬥或是囤積食物來爭取資源。

媽,我要養小孩,給我多吃一點啦!圖/Aktim@Pixabay

除了被女兒搶走食物外,老母鯨還得分食物給兒子,才能讓兒子有辦法傳宗接代。此外,老母鯨會幫兒子帶小孩,倒不是因為母愛爆發,而是因為如此一來,牠才能藉由孫子和其他鄰近鯨群產生連結。這種種的壓力結合起來,會使得老母鯨在晚期所生的小孩會被忽視甚至因此餓死。

虎鯨特殊的家庭結構使得世代間既合作又競爭,因而造就了更年期的現象,而由於這樣的結構很罕見,所以我們在自然界也很少看到動物會有更年期。反觀人類的家庭結構跟虎鯨並非完全一樣,但我們也會共享並分配食物資源,或許這樣的資源競爭也影響了人類的更年期。

原文出處:

參考資料:

  1. Nicholas Weiler, “Menopausal killer whales are family leaders“, Science, [2015.03.05]
  2. Darren P. Croft, Rufus A. Johnstone, Samuel Ellis, Stuart Nattrass, Daniel W. Franks, Lauren J.N. Brent, Sonia Mazzi, Kenneth C. Balcomb, John K.B. Ford, Michael A. Cant, “Reproductive Conflict and the Evolution of Menopause in Killer Whales" , Current Biology, Volume 27, Issue 2, p298–304, 23 January 2017 DOI: http://dx.doi.org/10.1016/j.cub.2016.12.015

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關於作者

Peggy Sha

Pansci的小小實習編輯,來自可愛的教育系,是一位正努力成為科青的女子,永遠都想要知道更多新的事情,好奇心怎樣都不嫌多。