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那些年我們遺忘的事情-記憶退化與蛋白質有關?

過年返鄉,阿公阿嬤是否會問你幾年級、念什麼,卻又馬上忘記?老化讓人身體的各種機能都開始退化,包括記憶力。但這究竟是什麼在作祟呢?最新的研究發現,記憶喪失和血液中隨年齡增長而逐漸增加的一個免疫性蛋白質有關。這個蛋白質會損害新的大腦細胞的形成,並且導致和老化有關的記憶喪失現象,至少對於老鼠來說是這樣。研究者表示,如果可以阻斷這個蛋白質,或許能幫助預防記憶退化,或治療認知障礙。

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photo credit: Neil Moralee

美國加州大學舊金山分校(University of California, San Francisco, UCSF)神經學家Dena Dubal:「這個研究結果非常振奮人心。」另外,雖然他並沒有參與這個研究,卻也覺得:「這個發現的重要性不可被低估,因為全球的人口正在極速的老化中。」

台灣也正面臨人口老化的現象,世界衛生組織定義當65歲以上人口占總人口超過7%即為老化中社會,台灣在1993年底達到這個標準,2007年超過10%。內政部103年底的人口統計結果顯示,老人占總人口12%。其中,輕微認知障礙人口占18.67%,失智症人口占8.09%。失智症有許多不同的類型,發病症狀、原因也都不盡相同。

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《大法官》。圖片來源:collider

小勞勃道尼主演的《大法官》這部電影中,他的父親是一名在家鄉很有名望的法官,牽扯進一起殺人案件。卻因為年紀大了,有失智的現象,使得案情撲朔迷離,接著帶出司法與親情之間的矛盾情節。

已經有許多研究團隊發現將較老的老鼠血液輸至較年輕的老鼠後,年輕的老鼠變得動作遲緩、缺乏活力、虛弱,且健忘。反之,年輕老鼠的血液可以讓年長老鼠重新拾獲他們的活力與記憶。

《明日的記憶》這部電影也和失憶有關,渡邊謙飾演一位中年男性上班族,卻突然罹患了阿茲海默症,開始無法工作,必須離開職場。老婆因此扛起經濟負擔,還要照顧老公,最後丈夫甚至已認不出她。也是一部溫馨感人的作品。

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《明日的記憶》。圖片來源:Maureen Lee

「如果過了明天,我連你都忘記了,也請你緊握我的手,陪我繼續走下去。」——《明日的記憶》

美國加州大學舊金山分校的神經科學家索爾·比列達(Saul Villeda)與其研究團隊發現這樣的現象與一個免疫蛋白有很大的關係—— β2 microglobulin (簡稱B2M)。B2M是個辨認宿主與病原體的免疫蛋白,保護宿主不受病原體侵害,卻被發現在阿茲海默症或其他認知障礙的病患體內有較高的含量。

比列達與他的研究同仁一開始測量了不同年齡層的人、老鼠血液中的B2M含量,發現B2M在血液中的含量隨年齡的增加而上升。

研究團隊接著將B2M注射到三個月大的老鼠體內,發現老鼠雖然已經受過訓練,卻還是嘗試了兩次或以上才走出水迷宮。而且,他們大腦中的神經元比正常三個月大老鼠還要少。

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Morris water navigation task,也稱作Morris water maze,是行為神經學研究上面常用來測試空間概念、記憶的一種方法。 資料來源:維基百科

不過,當30天過去,這個蛋白質從他們體內消失之後,他們的記憶障礙也跟著消失,新生的大腦細胞數量也恢復正常。

隨後,為了確定減少B2M的數量可否治療或減輕當老鼠老化時的記憶力喪失現象,研究團隊將B2M的基因利用遺傳工程的方式去除。結果,缺少B2M基因的老鼠相較控制組有較好的學習、記憶能力。以走出水迷宮的能力來說,缺少B2M基因的老鼠幾乎和年輕的老鼠一樣好。

「這顯示出你可以從血液下手,而不是大腦,去有效地控制記憶喪失的問題,」比列達說,「而且對人類來說,這也是更簡單、可行的方式。」

這個研究證實了B2M在老化與記憶扮演了重要的角色,加州大學柏克萊分校(University of California, Berkeley)的生物學家Irina Conboy說,這項發現未來會進入人體臨床試驗,目標在於阻斷B2M或其他相關的物質,來治療或預防人類的記憶障礙。

下次當你想不起來鑰匙放哪裡,就可以責怪你血液中這個免疫蛋白了。這項研究也讓治療阿滋海默症、失智症又邁進了一步。

資料來源:

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關於作者

旻妤

旻妤

編輯實習生,就讀臺大森林系,輔修生化科技系。雖然念森林但非常討厭蟲,不過待在山上當野孩子的時光總是滿開心的。