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冥王星新增一顆衛星

SETI研究所M. R. Showalter等人,發現一顆冥王星新衛星,目前暫訂編號為S/2011 (134340) 1,或冥衛四(Pluto IV,P4)。這個發現讓冥王星的衛星總數增為4顆。(註:冥王星被歸為矮行星之後,被賦予一個小行星編號134340;S/代表衛星,2011代表發現 年,最後的1代表2011年發現的第1顆冥王星衛星。)

Showalter等人是經由哈柏太空望遠鏡WFC3/UVIS於2011年6月28.6日(UT國際標準時,以下同)的兩組影像、7月3.4日的兩 組影像和7月18.92日的一組影像,總共5組系列影像中發現這顆衛星。他們原本希望藉由哈柏的觀測來尋找可能的冥王星光環。在此發現之後,另有天文學家 追溯哈柏太空望遠鏡於2006年2月15日以及2010年6月25日所拍攝的冥王星影像,結果在影像中也發現了疑似S/2011 (134340) 1的蹤跡。

根據這些觀測資料,目前估計這顆衛星視亮度約26.1± 0.3等,大約只有冥衛二(Pluto II,Nix)的1/10而已,直徑約為14~40公里,繞冥王星的軌道幾近圓形,軌道面接近冥王星的赤道面,公轉一周約32.1±0.3天,與冥王星的 平均距離約59,000 ± 2,000公里,大約在冥衛二與冥衛三(Pluto III,Hydra)之間。

與冥衛一(凱倫,Charon)直徑約1043公里、冥衛二與冥衛三約32~113公里相較之下,這顆衛星是冥王星4顆衛星中最小的。 Showalter表示:在距離50億公里這麼遠的地方,居然能透過哈柏影像看清這個小點,真是覺得太不可思議了。其中,冥衛一由美國海軍天文台發現於 1978年,但一直到1990年才經由哈柏的影像,將冥衛一和冥王星分解開來。冥衛二與冥衛三則是經由哈柏影像,於2005年發現的。

天文學家目前認為冥王星衛星系統是在太陽系歷史早期,經由冥王星和另一個行星大小的天體碰撞而形成的,碰撞的碎屑除了部分形成衛星之外,更細的碎屑應 該會在冥王星周圍形成光環。不過到目前為止,還沒發現任何冥王星環的蹤跡。目前新視界號(New Horizons)太空任務預計將在2015年飛掠冥王星系統,相信在哈柏的支援下,對新視界號探查冥王星系統有很大的幫助。

資料來源:

Hubble Discovers a New Moon Around Pluto [July 20, 2011]

NASA’s Hubble Discovers Another Moon Around Pluto [July 20, 2011]

引用自臺北天文館之網路天文館網站

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