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透視麥哲倫雲

2013/05/15 | | 標籤:

銀河系的衛星星系如何保持年輕時的光彩?

撰文/克洛斯威(Ken Croswell)

我們的銀河系不只是一個包含數千億顆恆星的巨大螺旋,還有20幾個較小的星系繞著它運行,就像衛星繞行星運行一樣。這個龐大的星系橫亙超過100萬光年。

銀河系的眾多衛星星系中,大、小麥哲倫雲這對醒目而美麗的隨從是最生動又最閃耀的。在南半球的天空,用肉眼就可看見這對星系像是一抹微亮的神秘雲霧。由於銀河系的重力會搶走所有衛星星系製造恆星所需的氣體,這使天文學家百思不解,為何大、小麥哲倫雲還能如此明亮、充滿新生的恆星,並擁有孕育恆星所需的氣體與塵埃呢?

越來越多的證據顯示,麥哲倫雲先前之所以能避開銀河系的重力,方法其實很簡單,那就是敬而遠之。美國耶魯大學的凱利維雅利(Nitya Kallivayalil)在七年前和同事報告,哈伯太空望遠鏡的觀測資料顯示麥哲倫雲的軌道遠大於先前的估計,本來天文學家認為麥哲倫雲繞行銀河系的週期大約10億~20億年,現在看來至少是40億年或更久。凱利維雅利在2013年2月發表的最新哈伯太空望遠鏡數據,得到麥哲倫雲更精確的路徑,這也使她早先的發現獲得更有力的支持,因此大、小麥哲倫雲極可能是首度接近銀河系,這可以解釋為什麼它們看起來那麼年輕。

然而,這兩個星系的光芒總有一天會消失。哥倫比亞大學的天文學家貝斯拉(Gurtina Besla)解釋,大麥哲倫雲會藉由潮汐力吸取小麥哲倫雲的恆星和氣體,使得後者的淒涼晚景提前到來。他說:「我認為小麥哲倫雲正朝向矮球體星系的命運演化。」也就是如同銀河系的其他衛星星系,逐漸變成被吸光氣體的黯淡幽靈。所幸,大、小麥哲倫雲才第一次穿過銀河系,仍富含製造新恆星所需的氣體,因此在未來億萬年,我們還是可以在南方的天空繼續欣賞到它們的丰采。(洪艾彊 譯)

SA原文:“Tadpole” Galaxies Offer Snapshots of the Milky Way’s Youth. [May, 11, 2013]

刊載於《科學人》2013年第135期05月號

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《科學人》雜誌-遠流出版公司於2002年3月發行Scientific American中文版,除了翻譯原有文章更致力於本土科學發展與關懷。