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從火星帶回的樣品怎麼處理?先問問伊波拉防疫專家

cdc-EBOLA-GARMETS

現今管控伊波拉病毒的程序可能提供一些新點子來處理從火星帶回地球的樣品。

1971年從Michael Crichton小說改編的科幻片《致命病種》(The Andromeda Strain) 演出了外星物種感染地球的情節。電影大意在述說一顆墜毀地球的衛星,帶著不明的外星菌種並開始在地球擴散,很快地,專業人員全副武裝開始隔離和消毒程序,並且在一個高度機密、高科技的地下實驗室—「野火」開始研究這個致命的外星生物。

NASA 一直以來都在計畫建造並發射自動化的機器登陸挺登陸火星,採取火星樣本後自動送回地球。相同的,若有太空人成功登陸到火星上,也會盡其所能的尋找曾經有(或現在仍有!)生命的證據。帶著火星的樣品回到地球不只代表有機會帶著「感染性」的物質回到地球,更也可能帶著地球的生物會被火星怪物毀滅的恐懼。

Space.com 訪問太空生物學家魯梅爾、凱特林、波士頓、瑪格麗特等人,談談我們究竟能從對抗伊波拉病毒中學到什麼,有助於妥當處理來自火星的樣本呢?

練習,練習,再練習

「即使伊波拉病毒和火星樣品看似不相干,在沒有正確知識的情況下還是有可能引發大眾聯想並產生恐慌」魯梅爾(John Rummel)教授表示。魯梅爾是East Carolina University的生物教授,同時也為前國際科學議會太空研究部星球保護委員會(Panel on Planetary Protection of the International Council for Science’s Committee on Space Research, COSPAR)的主席,也是NASA的星球保護委員會的顧問。Rummel 提到,一個樣品自從離開火星表面後就應該完全隔離,直到被確認沒有生物威脅性。「比隔離設備更重要的是操作人員的訓練,操作人員需要練習、練習、再練習,以確保樣品沒有污染的可能。」

偽陰性

NASA星球保護委員凱特林(Catharine Conley)表示:伊波拉疫情所帶來的悲劇確實能使大眾畏懼處理有感染風險的樣品。民眾的確透過伊波拉的相關事件更了解一些關於感染性物質的資訊,例如:那位返回美國達勒斯但當時沒有產生相關症狀的伊波拉病患,讓大家了解偽陰性的危險性,也讓大家更知道星球保護這一議題。

凱特林表示,伊波拉的疫情控制相當強調「預防措施、標準程序以及一套完善的檢驗流程」,恰好這也是星球保護一直非常強調且一直在做的事,但是近期的事件還是提醒大家要注意偽陰性延伸出的問題。

群眾效應

波士頓 (Penelope Boston)說:「現在所看到的許多問題都是來自於大眾對伊波拉的誤解或錯誤資訊所造成的恐慌。」波士頓是新墨西哥挖掘技術中心的洞穴與侵溶洞穴研究計畫負責人,擁有超過35年經驗的地質微生物和太空生物學家。

「如果我要親自處理類似伊波拉的檢體,我至少要去生物安全等級-4(BSL-4)的隔離訓練中心受訓6個月以上,我才敢讓我自己去處理這隻病毒,我還會請一位負責安全的人員隨時監督我的一舉一動(夥伴制),許多危險性較高的軍事或民間機構都有在用這種制度」。

安全程序

當要進入有危險或有潛在危險的環境,例如南墨西哥的硫酸洞穴時,特地設計的安全程序就非常必要,波士頓說:「因為沒人能夠同時專心地處理科學工作,又要費心留意繁瑣的安全流程。尤其當牽扯到太空船時,有機化學物的處理更為棘手,因為些微的有機物汙染即可干擾到整個精密的生命探測實驗。簡單來說太空探索是個禍不單行且困難重重的行動所以我們正在研發專門對應的標準程序」。

隔離與檢疫

美國疾管局(CDC)對於各種生物性感染物質的處理都有提供指導方針,SETI資深研究員瑪格麗特(Margaret Race)說:「NASA與健康部門正在建立關於火星的安全措施。瑪格麗特表示不論在科學上、技術上、法規和道德上我們都需要有明確的規範,我們不希望把任何外星的物種帶回地球,同時也不希望將任何地球的物種帶到火星(或任何其他星球上),因為那可能會對尋找外星生命的任務造成誤判」。

「CDC設立出不同層級的隔離,毒性最強的病菌都在BSL-4的實驗室內而且有各自的「特殊」的處理程序」瑪格麗特說「CDC一般都處理已知的病原菌,但是也會關注其他的未知病菌。對於有疑慮的樣品就持續隔離並加強研究,隔離與檢疫方針則會因應現況不停更新,正如同現在伊波拉所面臨的情況。NASA將與CDC和一些其他相關機構一起研討訂製處理火星樣品的程序。」

火星程序

瑪格麗特:「雖然說美國國家研究委員會認為從火星帶回的樣品能造成危險的機率非常非常低,但是仍然不是沒有可能,因此NASA對於處理程序的制定同時注重安全性和科學上的精確性」。

瑪格麗特補充說NASA會採取非常謹慎且保守的態度來處理火星帶回的素材,為了星球保護的原則以及符合COSPAR所提出的外太空條款,且同時也為了保持樣品的完整性。

瑪格麗特最後強調,在任何火星樣品回到地球之前所有的程序一定會盡量完善的制定出來,而目前已經有大量關於星球保護的程序和政策正在制定當中。總結來說,未來任何返回地球的火星樣品皆會符合最新的CDC或其他相關單位規定。

參考資料:

1.  Ebola Outbreak May Hold Lessons for Handling Samples from Mars  Space.com [ October 30, 2014 ]

關於作者

卓然

PanSci 實習編輯,陽明大學生物醫學技術暨檢驗學系畢業。對科學新知總是充滿興趣與好奇,對各種事情都保持懷疑和謹慎的態度所以常常被覺得人很機歪,但我真的只是想要很科學而已啊!