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「寧靜海石」只應月球有?非也–澳洲西部也找到

人類天性好奇,驅策我們想知道,地球以外的世界,是否還有些新鮮事物我們尚未探索。因此,當採集自月球表面的岩石首度隨阿波羅11號太空人返航地球時,地質學家樂翻了,因為他們果然發現了特殊礦物:鎂鐵鈦礦、三斜鐵輝石和「寧靜海石」(它其實應該叫做「矽鈦鋯鐵礦」,因發現於月球的「寧靜海」盆地而得到「寧靜海石」這美美的名字)。那時候,科學家以為這些礦物專屬於月球才有。然而經過幾十年研究,卻發現:除了寧靜海石以外,另外二種礦物,在地球上也都已經找到了,唯獨只剩下這很特別的「矽鈦鋯鐵礦」,還悶不吭聲堅持著「月球獨家」,不過,最近這個沉默也終於打破。

位於澳洲西部第一大城伯斯的Curtin大學古生物學家Birger Rasmussen研究團隊在Geology刊出的論文中說,在好幾個位於西澳的偏遠地點,他們已發現了「寧靜海石」,雖然所發現的礦物體積小到不能再小:寬度不超過一根頭髮粗,長度僅僅只有幾微米,但成分卻是如假包換的矽鈦鋯鐵礦。更重要的是,矽鈦鋯鐵礦/寧靜海石,不僅只是在地球上「找得到」,它可能相當普遍的存在地球上,至少,較原先所想像中更加來得普遍!

Rasmussen 告知澳洲媒體說, 「1970年代各種由阿波羅11號帶回地球的月球岩石標本或月球殞石裡,除寧靜海石以外,現在已經證實,是全部都在地球上找得到的,在此之前,寧靜海石是那批樣本中,最後一種恐怕只有月球才有的礦物,然而,現在我們發現這種礦物在地球上的確也有,並且在西澳一共有6處地點都已獲證實。」

這種礦物為什麼一向未曾被發現呢?原因很多,構造極細而脆弱是其中之一。這種礦石成分包含鐵矽氧鋯鈦,和微量的釔(一種稀土元素),所以寧靜海石一旦曝露在自然環境中就會立即以鈾衰變方式迅速腐蝕。Rasmussen得到的證據說明:這些礦物質一向以來都存藏在地球上,若要問「之前為什麼都沒找到?」,答案應該是:「找得不夠認真啦」!

找這種寧靜海石有什麼特別方法呢?辨識它的方式是,把它放在高能加速電子束中,透過光譜資料來(和月球上的寧靜海石樣本組)對照。地球上的寧靜海石多呈紅褐色、細長板狀,叢集束出現,通常和發生在斜長石和暉石間隙裡斜鋯石,石英中的鈦鋯釷礦,及鉀長石等的後期交互生長密切相關。

這帶給我們一個新啟示,人類多了個好理由該盡量保留原始地區生態樣貌,不擅自加以破壞,「寧靜海石」雖然沒有什麼經濟價值,但這次研究中發現,它是一種和鈾鉛年齡測定法(U-Pb)一樣精確的地質年代計,地球上還有其他原始地區可能潛藏著同等重要的礦物-誰知道接下來我們又會發現什麼?(Lauren 譯)

圖片說明:長久以來大家都認定人類首次登月後從月球表面帶回來的礦石,是專屬於月球才有,如今科學家說:在西澳的岩石裡也找到一模一樣的成分,年齡測定的結果顯示,它在地球上的歷史,已有數十億年之久。圖片版權: Birger Rasmussen

資料來源:中研院天文網[2012.01.11]

轉載自台北天文館之網路天文館網站

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