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Space X獵鷹9號的奇幻漂流

Space X獵鷹9號的殘骸在海中漂流14個月後,落腳在英國錫利群島。 source:Business Insider

Space X獵鷹9號的殘骸在海中漂流14個月後,落腳在英國錫利群島。 source:Business Insider

任職於雷斯科船務公司(Tresco Boat Services)的湯瑪斯(Joseph Thomas),今年感恩節在英國錫利群島(Isles of Scilly)的海岸邊撿到一份大禮─Space X無人火箭「獵鷹9號」(Falcon 9)的殘骸。

一開始,湯瑪斯和他的夥伴們還搞不清楚這個長十公尺、寬四公尺、覆蓋滿鵝頸藤壺的龐然大物是什麼。湯瑪斯說:「海面都是藤壺,一開始我還以為那是一隻死鯨魚,而鳥兒正在分食牠的屍體。」他們把這個物體上的藤壺撥掉一些後,發現上面的美國國旗。錫利群島距英國本島的西南端有30英里遠,很顯然,這個大型金屬物體已在海面上漂流了很長一段距離。

接著,他們撥掉更多藤壺,結果看到了Space X的著名標誌。這時,他們才知道,眼前的這個物體正是Space X獵鷹9號的一部分,但他們不知道這個火箭殘骸是屬於哪一項飛行任務。

在場的其中一人,杜魯斯(James Druce)轉而上網求救。杜魯斯將火箭殘骸的照片發布到網路上後,一群Space X粉絲馬上集結起來,一起推論這個殘骸可能出自哪項任務。由於火箭上的美國國旗和獵鷹9號的標誌仍非常明顯,也幫他們省掉不少麻煩。

經過比對過去三年來十幾項獵鷹9號的飛行任務,並仔細觀察不同火箭的標誌後,他們發現這個火箭殘骸應該來自於Space X在2014年9月21日,於佛羅里達卡納維拉爾角空軍基地發射成功的CRS-4任務,也就是說,這片殘骸已經在海上漂流了14個月!

這是Space X第四度利用無人火箭,把補給品送至國際太空站。這片殘骸是火箭的級間模組,負責連接火箭的第一和第二階段。Space X已和美國航太總署(NASA)簽屬合約,這支火箭當時負責把第一台3D印表機和20隻老鼠送至太空,這些老鼠將被拿來研究生活在太空中,對哺乳類動物的長期影響。

哈佛-史密松天體物理中心(Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics)的天文學家麥克道威爾(Jonathan McDowell)表示,許多專家也認為,依火箭殘骸的大小和標誌判斷,這片殘骸應該屬於CRS-4任務。

麥克道威爾說:「所有高手都齊聚一堂、仔細比對這些細節,我們很確定這是在2014年9月發射的火箭,這支火箭當時成功將補給品送至太空站。」

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泛科學特約編譯作者。一個很容易臉紅的女生,最想去的國家是印度。