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你有想過長頸鹿脖子為什麼那麼長嗎?

圖片來源:Nikos Solounias

圖片來源:Nikos Solounias

文/ 劉雨橙(科宅系教育馴獸師)

沒有,因為你只想到你自己! σ ゚∀ ゚) ゚∀゚)σ
曾經被這句話激怒過?不如今天我們就來想想長頸鹿吧~

多年來,一直缺乏化石證據顯示長頸鹿如何演化到現在這種令人欽佩的長長脖子。但現在,有個700萬年前具有較短頸部的動物遺跡提供了證據!!!

新的研究發現長頸鹿的脖子會隨著時間的推移產生階段性的演變而延長。研究人員稱這種古老的野獸遺骸為真正的「過渡」化石,還提供如何從一個生物演變成另一種的具體證據。

對於這個生活在中新世晚期,歐亞大陸森林地區(範圍大約從義大利到中國) 動物的關鍵化石–Samotherium major (S. major),其實早在西元1888年就已經被研究人員發現了,只是當時並沒有看出這個動物化石有多麼的重要。直到西元1970年左右被一位為了完成博士論文的 Nikos Solounias (現為長頸鹿專家和古生物學家)在德國的博物館驚鴻一瞥下揭開了長頸鹿家族內滅絕物種演化轉變的細節序幕。

當我看到那塊骨頭時,令我驚訝到心跳漏了一拍!—Solounias

平均而言,長頸鹿約有2公尺長的脖子;㺢㹢狓【註】的脖子約60公分。相比之下S. major的脖子有大約1公尺長,是塊短於現生長頸鹿,長於短頸的㺢㹢狓的頸骨。

圖片來源:Karl Tate, Infographics Artist

圖片來源:Karl Tate, Infographics Artist

分析結果令 Solounias 和他的團隊驚訝:除了他的頸骨介於長頸鹿和㺢㹢狓之間,連骨頭形狀和角度都處在兩者之間的中間值!!!

研究人員還指出S. major並不是長頸鹿的直系祖先(雖然相當接近),但長頸鹿的直系祖先還沒有被發現呢。(其實長頸鹿頸椎骨數目跟我們一樣噢,只是每塊骨節比較長,這裡他們研究的是這骨節的長度,介於兩者間,看似過渡物種可以有的特徵。)

這個發現可是非常重要的!現在確實發現了一種動物如何演化成另一個的過渡型化石,我們終於可以向那些支持神創說的人們展示那些短頸的祖先化石,和那些關於長頸鹿如何得到他們的長脖子的故事。(不過過渡物種是一種假說,他們沒有辦法證明這真是過渡物種,只能說證據支持這個合乎假設的過渡物種的若干特徵,因此令人信服。)

㺢㹢狓(Okapia johnstoni) 圖片來源:Bob Jenkins

㺢㹢狓(Okapia johnstoni)
圖片來源:Bob Jenkins

【註】㺢㹢狓(Okapia johnstoni),又稱作歐卡皮鹿。是長頸鹿科中的一種偶蹄動物。與長頸鹿有親緣關係,是長頸鹿唯一的尚未滅絕的近親。

由於他的屁屁那有黑白交替的條紋,看上去非常像一匹斑馬。過去曾經有人以為他是長頸鹿與斑馬交配產生的,但實際上他們並不是近親。(來源:維基百科)

這裡還有一篇可以讓你腦中充滿長頸鹿的有趣文章XD:演化是如何笨拙、浪費和魯莽地塑造了長頸鹿,及其脖子的

資料來源:7-Million-Year-Old Fossils Show How the Giraffe Got Its Long Neck

 

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關於作者

劉雨橙

劉雨橙

高師大生科系畢業,目前身處於教育現場,對於科普感到憂心的備課漢。沒課時常常蒐集科學新知然後對著電腦科科笑,屢次被隔壁老師說是科宅卻仍然樂此不疲,座右銘是:"這麼有趣的事情怎麼可以只有我知道?" ,所以至今仍然努力的在生物圈散播歡樂散播愛。最喜歡各種療癒系生物,最近的心頭好非水熊莫屬。