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卡西尼號觀測到土衛六海洋有正在演變的神秘特徵

pia18430-640天文學家透過卡西尼號太空船(Cassini)拍攝的影像,監測土衛六(Titan,泰坦)表面一個大型碳氫化合物海洋有個神秘特徵的演變。這個特徵位在泰坦表面最大的海洋(或大型湖泊)之一的麗姬亞海(Ligeia Mare),涵蓋範圍達260平方公里,卡西尼號的雷達偵測器已經觀測到這個特徵兩次了,但它的外觀在這兩次觀測影像中變化非常大。

卡西尼號是在2013年7月飛掠土衛六時首度在觀測到這個神秘特徵,在卡西尼號雷達影像中,液態海洋呈現黑色,因而能襯托出這個明亮的特徵。在之前的觀測中,從未在麗姬亞海區觀測到任何明亮特徵,相隔數月之後再用低解析雷達和紅外相機觀看這個明亮特徵也沒再看到;因此有部分研究人員建議:這或許只是個短暫的現象罷了。沒想到在2014年8月21日卡西尼號再度飛掠土衛六時,又再度看到這個明亮特徵,可是它的模樣與11個月前拍到的並不相同。

雷達影像研究團隊的科學家Stephen Wall等人確定這個明亮特徵並不是人為因素的影響,也不是有缺陷的雷達回波信號,雖然在雷達資料中,這兩種是最簡單的解釋。他們也沒看到是海洋蒸發造成這個特徵的證據,因為整個麗姬亞海的海岸線並沒有發生任何顯著的改變。

所以,這些研究人員推測:這個特徵有可能是表面波(surface wave)、上升的氣泡、漂浮的固態物、浮動在恰在表面下的固體,或可能是某些更奇怪的東西。

此外,這個明亮特徵或許與土衛六上的季節變換有關,因為現在土衛六的北半球幾乎開始進入夏季。監測這樣的變化,現在已經成為卡西尼號延伸任務的重點工作之一。

資料來源:Cassini Watches Mysterious Feature Evolve in Titan Sea, 2014.09.29, KLC

本文轉載自網路天文館

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