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【Gene思書齋】我即我腦--我究竟從何而來?

我即我腦:從子宮孕育到阿茲海默症,大腦決定我是誰Wij Zijn Ons Brein

《我即我腦:從子宮孕育到阿茲海默症,大腦決定我是誰》Wij Zijn Ons Brein)是荷蘭皇家科學院腦研究所所長、神經科學研究所團隊主任之一、荷蘭人腦庫創建人、荷蘭阿姆斯特丹大學醫學院神經生物學教授迪克.斯瓦伯(Dick Swaab)的科普作品。很幸運的,《我即我腦》中文版甚至比英文版還早出版呢!

《我即我腦》的主要目的是探討,人們的性格如何成形、大腦是如何正常發育和運作,以及可能會出現什麼疾病等重要且有趣的問題。《我即我腦》試圖要讓民眾瞭 解大腦的性別差異、大腦與性取向的關係、大腦的演化、大腦發育和衰老、大腦疾病的致病原因、人的生與死等等切身相關的問題。他也想要為學生和年輕的神經科 學家提供更多腦科學的基礎知識,讓他們也能夠和別的領域的人們溝通。

斯瓦伯是國際腦科學的權威,他對腦研究的貢獻,曾使得他榮獲多項荷蘭和國際大獎,例如荷蘭獅爵位(1998)、國際阿茲海默病研究終身成就獎(2002)、荷蘭皇家科學院最高榮譽獎章(2008)等一系列殊榮。他指導過77位研究生,其中14位已當上了正教授。

斯瓦伯本身就醫師,他在《我即我腦》就提到受父親影響的從醫的心路歷程。他領導的研究發現,人的下視丘遠並非原始反應的中樞而已,而且還積極參與了高級認 知功能與情緒調節。他也曾因發現異性戀與同性戀的大腦差異而聲名大噪。他他於1985年建立的荷蘭人腦庫現已發展成為全球最具規模的人腦庫之一,為全球科 學家提供大量珍貴的腦組織樣本來研究。

《我即我腦》上市之初在荷蘭就非常暢銷,曾蟬聯荷蘭排行榜30餘週。我在讀這本書時,最好奇的就是為何這本書能這麼暢銷,因為腦科學和神經科學似乎不太像是個討好的話題。可是儘管這本書不算輕薄,可是讀起來卻頗生動有趣,難怪在荷蘭能夠成為暢銷書。

《我即我腦》全書共22章,討論的主題繁多,幾乎和大腦有關的議題都碰到了。《我即我腦》指出,大腦早年的形塑對我們人生的許多層面,包括性別、性向、性 格、感情、進食、老化、記憶等,都有深遠的影響。《我即我腦》解釋了,大腦是如何分化成兩性,大腦在青春期會發生啥變化,大腦如何維持個體和物種的生存, 人們如何出現衰老、失智以及死亡的過程;還有大腦是如何演化的,記憶是如何運作的,道德行為是如何產生的等等。

《我即我腦》也闡明了大腦損傷和疾病的原因與結果,例如意識障礙、藥物成癮和拳擊等造成的腦損傷,還有如何借助諸如深部腦電極刺激和基因療法等新科技來治 療大腦疾病;《我即我腦》也指出,成癮、憂鬱症、焦慮症、自閉症、精神分裂症、攻擊性、進食障礙以及肥胖症等,都可能是源於大腦發育期間的異常;相由心 生,許多情緒和病症,都是源自大腦;《我即我腦》還進一步探討了大腦和宗教、靈魂、精神、自由意志之間的關係。

斯瓦伯表示,我們在子宮中的成長、分娩與父母教養之下,就已讓大腦決定了我們是誰。發育過程中,我們的大腦很容易受環境影響。例如,母親在懷孕時抽菸,不 僅容易導致新生兒猝死,還會讓孩子日後容易肥胖和反社會;而懷孕期飲酒則會造成胎兒輕度大腦發育異常,讓孩子容易罹患憂鬱症以及焦慮症;孕婦營養不良會讓 新生兒體重過輕,成年後卻容易肥胖。

《我即我腦》討論了同性戀的起源。最近在台灣鬧得沸沸揚揚的「多元成家」法案推動,受到一些保守教會和無知宗教人士攻擊。有一些教會人士以為同性戀是後天 形成的,認為是可以治療矯正的。可是腦科學專家斯瓦伯卻在《我即我腦》明確地指出,我們的性向早在母親子宮時就已經被大腦決定,而且是終其一生都無法改變 的,因此根本不必費心去矯正同性戀者。今年7月,著名的同性戀治療機構「出埃及」(Exodus)創辦人後來也坦言他是同性戀,而同性戀的治療其實全都是 唬爛。不僅是斯瓦伯,我認識的大部分生物學家包括我自己,也都如此認為,因為科學證據實在太明確不過了,而且很多其他動物都被發現有同性戀行為,實在不足 為奇。

斯瓦伯甚至還在《我即我腦》進一步地表示,宗教很有可能僅是幻覺。不過書中舉的宗教都是西方人熟悉的一神教。斯瓦伯也用科學的理論和證據分析解釋了瀕死經 驗可能和靈魂無關,僅是大腦產生的諸多幻覺。我相信某些宗教其實是教主的幻覺,不過並非所有宗教都可能是幻覺,像是無神論的宗教,許多教義都有其科學的道 理。

除了宗教,斯瓦伯有個更嚴重的偏見,就是他在討論大腦和體育那章,極為偏頗且避重就輕地表示,運動造成的傷害比其好處多等等。我相信,斯瓦伯應該是個討厭 運動的阿宅,他對運動的痛恨嚴重到造成大偏見。其實,近年的大量研究顯示,運動對大腦有諸多益處,有興趣的話可以到《紐約時報》(The New York Times)讀這幾篇近年的文章:Getting a Brain Boost Through ExerciseHow Exercise Could Lead to a Better BrainExercise and the Ever-Smarter Human BrainHow Exercise Fuels the BrainDo the Brain Benefits of Exercise Last?Can Exercise Protect the Brain From Fatty Foods?Exercise May Protect Against Brain Shrinkage

儘管有些偏見,但瑕不掩瑜,《我即我腦》確 實讓大家看到腦研究的社會成果。斯瓦伯認為,為了解答更多民眾切身的健康和心理問題,這些基礎研究應該要能夠得到整個社會的支持。有許許多多偉大的科學發 現,其實就僅是建立在科學家的好奇心驅使下產生的,許許多多實用的知識,甚至是無意間發現的。瞭解這些科學研究和知識,能夠讓我們對性向、成癮、情緒、疾 病等的起源有更深入的理解,促成社會大眾對這些議題有更理性和建設性的討論。

本文原刊登於【GENE思書軒】,並同步刊登於The Sky of Gene

關於作者

Gene Ng

來自馬來西亞,畢業於台灣國立清華大學生命科學系學士暨碩士班,以及美國加州大學戴維斯分校(University of California at Davis)遺傳學博士班,從事果蠅演化遺傳學研究。曾於台灣中央研究院生物多樣性研究中心擔任博士後研究員,現任教於國立清華大學分子與細胞生物學研究所,從事鳥類的演化遺傳學、基因體學及演化發育生物學研究。過去曾長期擔任中文科學新聞網站「科景」(Sciscape.org)總編輯,現任台大科教中心CASE特約寫手Readmoo部落格【GENE思書軒】關鍵評論網專欄作家;個人部落格:The Sky of Gene;臉書粉絲頁:GENE思書齋