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維薩留斯誕辰|科學史上的今天:12/31

1536 年的一個午夜,月黑風高,比利時魯汶(Leuven)城內的絞刑架上猶懸掛著一具已被處決的屍體,在風中微微晃動。驀地黑影一閃,一個人影潛行到絞刑架旁,再次確定四下無人後,將這無人認領的死屍盜走。他將屍體運到一處空屋內,置於大木桌上,點起油燈,按耐住興奮之情,手起刀落,一刀劃開死者的胸膛。

安德雷亞斯·維薩留斯。圖片來源:wikimedia

偷屍人並非甚麼變態狂魔,與死者也沒有血海深仇,事實上,他可是剛從巴黎大學畢業的醫學生──維薩留斯。未來他將剖開更多屍體,發表鉅著糾正流傳千年的錯誤醫學知識,而被後世尊稱為「解剖學之父 」。

出生於布魯塞爾的維薩留斯原本就在魯汶大學念美術,但因為對人體結構的強烈興趣而前往巴黎大學就讀。但課程內容讓他大失所望,教授還是拿著西元二世紀的蓋倫(Galen)的著作照本宣科,偶而拿貓狗之類的動物屍體來解剖講解,而且操刀的還是劊子手或理髮師,教授與學生自己都不動手,因為那不是高尚的人應做的事。

然而蓋倫的著作其實錯誤百出,因為他基於宗教信仰,根本從未解剖過人體。他所寫的人體器官與內部構造都是根據解剖豬、狗、猴等動物而來,他關於生命的主張與理論仍是延續希臘哲學家的觀點,但他仍成為一千多年來唯一的醫學權威,他的著作也成為不容懷疑的經典教科書。但維薩留斯就是無法忍受不能觀察實體以驗證教學內容,他想親眼看見人體的血脈骨骼,他想親手觸摸內部每個器官,他要知道它們彼此如何連結,他渴望掌握人體的奧秘。

《人體的結構》所展示的人體解剖圖。圖片來源:wikimedia

我們不知道維薩留斯究竟偷偷解剖了多少屍體,但肯定已技巧熟練並知識豐富到讓他第二年到正值文藝復興的義大利後,就能在一年內拿到醫學博士,並隨既被聘任為教授。當地一位法官相當肯定維薩留斯的研究,特許他解剖被處決的罪犯屍體,維薩留斯得以前所未有的教學方式公開解剖屍體,讓學生圍繞一旁學習,並鼓勵學生不要盡信書,應親自動刀驗證維薩留斯自己所教的是否有誤。

《人體的結構》所展示腦部結構中視交叉、小腦等結構。圖片來源:wikimedia

1543 年,未滿四十歲的維薩留斯出版了經典鉅著《人體的結構》,他發揮之前的美術專長,親手繪製栩栩如生的人體插圖,詳實呈現肌理、血脈、內臟、骨骼,甚至大腦的樣貌,糾正了人們長久以來的錯誤醫學知識(例如人的感官知覺並非由心臟掌管,而是大腦)。很巧地,這一年哥白尼也在臨終前終於出版了《天體運行論》,以「日心說」推翻了千年以來認為地球是宇宙中心的謬誤觀念。這兩本書一是對內的探索、一是對外的探索,改變了我們對人體與天體的認知,使得 1543 年成為科學史上極具意義的一年。

只是他也與哥白尼一樣並未馬上獲得當世的認同與尊崇。據傳維薩留斯因為被人指稱他所解剖的屍體仍有心跳,而被判流放海外,最後喪身於希臘附近的一座小島。

本文同時收錄於《科學史上的今天:歷史的瞬間,改變世界的起點》,由究竟出版社出版。

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關於作者

張瑞棋

1987年清華大學工業工程系畢業,1992年取得美國西北大學工業工程碩士。自小喜愛科學新知,浮沉科技業近二十載後,退休賦閒在家,更成為重度閱讀者。當了中年大叔才成為泛科學專欄作者,著有《科學史上的今天》一書,如今又因翻譯《解事者》,而多了個譯者的身分。