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太空吸血鬼族現形記

天文學家捕捉到一幅太空吸血鬼正在作案的畫面:在一個雙星系統中,其中一顆子星的質量絕大部分都被它的吸血鬼伴星掠奪。不過,讓天文學家意外的不是掠奪的現象,而是這顆伴星掠奪物質的速度比天文學家原本預期的還要溫和。

法國IPAG天文學家Nicolas Blind等人,利用歐南天文台(ESO)帕拉瑪天文臺(Paranal Observatory)的VLTI干涉陣列(Very Large Telescope Interferometer)進行聯合觀測,如此一來便如同使用口徑130米的單一望遠鏡來觀察一樣,影像解析度比哈柏太空望遠鏡還精細50倍以上。因此Blind等人所取得的影像,不僅可將這對雙星解析開來,看到兩顆個別恆星互繞的景象,而且還可以測量出兩星中比較大的那顆恆星的體積。

這個特別的雙星系統是天兔座SS星(SS Leporis),兩星互繞週期約為260天,彼此間的距離相當於地球到太陽的距離(1AU,1天文單位,相當於1億5000萬公里);其中較大但表面溫度較低的主星,其半徑就佔了1/4(0.25AU)左右,換言之,若將這顆恆星放在太陽的位置,那麼它的表面大概只比水星軌道小一點,是顆所謂的「紅巨星(red giant)」。正因這兩顆星這麼接近的緣故,所以較小但表面溫度比較高的伴星子星,已經掠取了主星約一半的質量了。

雖然天文學家早已知道這個雙星系統中有質量轉移的現象,但轉移速度遠比天文學家預期的還慢,和現行的理論模型預測的過程截然不同;這顆吸血伴星的動作雖慢,但卻非常有效率。

根據這個最新觀測結果,由於影像夠銳利,主星比先前預期的還小,天文學家們很難解釋這顆紅巨星的質量是如何傳遞給伴星的。目前,這些天文學家猜想,說不定這顆紅巨星原本只是因向外發出恆星風之故,才會使得部分物質被伴星「接收」,而非如先前所想的直接從主星傳遞物質給伴星。

天兔座SS星,又名天兔座17號星或HD 41511,視亮度在4.82~5.06等之間變化,於無光害、天空清朗之處,以肉眼便可看見這顆星。距離地球約1,069光年,原為光譜雙星,意思是,僅能經由光譜觀測中,譜線的移動而得知有伴星存在的雙星系統:但現在藉由解析力極佳的VLBI協助,天文學家才能看到個別的恆星。因此,顯見未來將會有更多的光譜雙星在VLBI的鷹眼下,一一現形。

資料來源:Vampire Star Reveals its Secrets[2011.12.07]

轉載自台北天文館之網路天文館網站

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