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哈伯望遠鏡「美圖秀秀」就靠他

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哈伯太空望遠鏡在太空中的英態。圖/wikipedia

鄉民常說:「有圖有真相」,其實科學家也很相信這種事情。無論什麼樣的科學問題,一張精美的照片或是圖表,往往勝過千言萬語。「圖片恆久遠,一張永留傳」,就是這個道理。

哈伯太空望遠鏡來也

如果要選出 20 世紀最有影響力的天文儀器,「哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope, HST)」一定榜上有名。太空望遠鏡的概念,可以回溯到上個世紀的 1946 年,天文學家萊曼.史匹哲(Lyman Strong Spitzer, Jr.)在一篇論文中提倡太空望遠鏡的概念。

萊曼.史匹哲以星際介質的研究聞名學界,師承亨利.羅素(Henry Norris Russell),現在地球科學課本裡面的赫羅圖的「羅」,就是他的博士班導師。他的師弟哈羅.夏普利則是發現太陽不在銀河系中心的天文學家。史匹哲晚年以推動太空望遠鏡為志業,原本 NASA 預定在 1979 年發射直定三公尺的太空望遠鏡,後來因為資金的短缺和挑戰者號的爆炸事故而延宕,幸運的是,他親眼看見哈伯太空望遠鏡升空(1990年),也經歷了哈伯的第一次維修(1997年)。這一次的維修任務,也修正了哈伯的近視眼,讓它得以清楚地看見宇宙的面貌。

由於哈伯太空望遠鏡距離地球「只有」559 公里,所以派人維修是可行的一件事,但是哈伯總重量有 11 噸重,幾乎比得上一架鋼彈!要抓住哈伯這樣的龐然大物,也有相當難度,這就是為什麼最後一次維修任務的時候,在地面的發射臺還有另外一臺太空梭隨時待命救援。這樣的故事,也啟發了電影「地心引力」,讓珊卓.布拉克奪得影后!

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珊卓布拉克於電影《地心引力》中在太空出任務搞到差點回不來,就是為了要維修哈伯望遠鏡。圖/IMDB

今年是哈伯太空望遠鏡升空 26 週年,距離哈伯的正式退休,也進入倒數計時的階段。回顧這 26 年來,哈伯震撼人心的圖片啟發了新世代的天文學家,許多年輕學子就是因為看過哈伯精美的天文圖片後,決定投身天文研究的行列,到今天成為天文的中堅份子。儘管在不久的將來,設計更精良的次世代太空望遠鏡升空,但哈伯仍然會在科學史上留下舉足輕重的地位。原因是新世代的韋伯太空望遠鏡主要使用紅外線波段的偵測儀器,無法取代哈伯的可見光、紫外線觀測。

哈伯望遠鏡背後的「美圖秀秀」團隊

這些精美的圖片是怎麼產生的呢?在太空中的天文儀器,接收到的都是黑白的圖像,這些一幅又一幅瑰麗的太空美景,其實出自一群天文學家之手,他們組成了一個天文界最強的偶像團體 Hubble Heritage Project,這個計畫本身就是利用哈伯取得的數據,經由電腦影像處理,製作一般大眾可以清楚明瞭的天文圖片。詳細的說明,請看 VCR。

好的,回到我們現場,2016年 中華民國天文學會很榮幸邀請到 Hubble Heritage Project 的主唱計畫領導人──佐坦.G.李維(Zoltan G. Levay)先生作為年會的主題演講者。李維先生是計畫的主導靈魂人物,為哈伯的精美影像貢獻許多心力,如果說哈伯望遠鏡啟迪了整個天文的世代,那經過他巧手處理後的影像,更是讓 10億人都驚呆了,真心不騙!

今年,台灣巡迴演唱會訪問行程的第一站就是 5 月 12 日晚間在台大天文數學館一樓國際會議廳,由中研院天文所與泛科學為您呈現的「哈伯,有圖有真相」。想知道這些精美的圖片是怎麼產生的?想近距離偷學幾招?不用到小巨蛋人擠人,歡迎報名參加本次的演講。您可以錯過很多精美的圖片,絕對不能錯過最清楚哈伯內幕的科學家帶來的演講,請即刻報名!!

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