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【科學話猴年】第一隻一飛沖天,進入太空的黑猩猩

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1961 年 1 月 31 號的下午,水星-紅石二號任務正準備從佛羅里達的空軍基地升空。這是其中一次的水星計畫,相關人員則都在指令室裡屏息以待,準備應付接下來可能發生的所有情形,就深怕一個錯誤,幾十億美金的太空任務又會付之一炬。這樣的氣氛,緊張到讓人覺得吸口氣都有點困難。然而,其中一位計畫成員,或許心情與大家截然不同。

這位成員,就是當時躺在太空座艙裡的漢姆 (ham),一隻黑猩猩。

漢姆出生於非洲的喀麥隆,在被捕捉後,被送往佛羅里達邁阿密的一座農場,並在隨後被美國空軍買下來送往霍洛曼空軍基地進行訓練。當時,一共有 40 隻黑猩猩在霍洛曼接受神經學家 Joseph V. Brady 的訓練,在裡頭,牠們必須經歷體能、智力的測試,並且學習一些簡單的操作。例如,在看到藍光後,猩猩必須在 5 秒鐘之內壓下推桿,否則腳底就會遭受到輕微的電擊,模擬其在太空艙裡的操作。

在第一批篩選後剩下了 18 隻黑猩猩,而後又篩選出了 6 隻。這 6 隻黑猩猩則在計畫前一個月被送往即將發射的空軍基地,並在模擬器中進行最後的訓練。1 月 30 日,計畫升空的前一天,漢姆以及米妮 2 隻黑猩猩被選為計畫的候選者,並在審慎評估及考慮後,充滿活力以及幽默感的漢姆得到了執行這次任務的殊榮,而當時的牠,只有 3 歲 8 個月大。

photo via NASA@wikimedia, licensed CC

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發射的當天,漢姆在中午時分即進入到了太空艙內,雖然因為一些小問題與狀況,計畫最後延遲了四個小時才真正將火箭與太空船升空。

這次任務的目的,主要是測試人類在太空中所能承受的重力、速度等等,所以因此選用了基因較相近的黑猩猩來代替人類執行。然而,這次的任務才剛升空不久,就馬上發生了錯誤。在升空 1 分鐘後,電腦馬上回報了角度的偏差,這使得飛行高度比原定計畫高出了 40 幾英里,讓太空船來到了氧氣含量相當稀薄的高度,而每小時速度更是比預期的快上了 1000 多英里。最後,漢姆在失重狀態下待了 6.6 分鐘,比預期的時間還高出 1.4 倍。

最後,漢姆與太空船則在任務開始的 16 分鐘之後,一同著落在大西洋之中,宣告了任務的結束。

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不過漢姆沒有死,因為在著落的 27 分鐘之後,搜救機馬上找到了在大海上漂浮著的座艙,並且通知海軍立刻派出直升機救援,並迅速將其打撈上船。而漢姆除了一些小擦傷之外,並沒有什麼大礙,還欣然地接受了救援人員給予的蘋果。

photo via NASA@wikipedia, licensed CC

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雖然漢姆是第一隻進入太空的黑猩猩,但後來漢姆再也沒有從事任何太空任務,而是在國家動物園裡生活,並於 26 歲時在北卡羅來納州過世。

參考資料:

原文轉自【科技史上的今天】01/31 - 猩際奇航,第一隻進入太空的黑猩猩「漢姆」

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