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跌入「癌症發生率」的數字沼澤─《癌症探秘》

有一天,為了要搞懂這一切,我把自己關在辦公室裡,讀起最新一期的SEER統計資料。太執著於總癌症發生率,可能會錯失一些細節,或許這些細節背後,還隱藏了某些值得參考的訊息。總癌症發生率下降的主要原因,是幾個最常見的癌症發生率都降低、或是不再成長了,包括發生在男性的攝護腺癌、發生在女性的乳癌,以及在兩性都很常見的肺癌和直腸癌。

但是這同時,也有些癌症的發生率是呈上升趨勢的,這類癌症多屬於較少見的癌症,像是黑色素瘤、胰臟癌、肝癌、腎臟癌和甲狀腺癌。這些數字每年都有微幅的改變,然而,相對於肺癌十萬分之62.6的發生率,胰臟癌的發生率只有十萬分之12.1——當數字小到這麼小的時候,我們其實很難區分這樣的增加到底是實質的增加,還是報告較完善、或是發現得較早的結果。

這是流行病學的一大難處。愈少見的癌症,就愈容易受到隨機波動的影響,也就是統計學上所謂的雜訊。以兒童癌症為例,兒童癌症算是癌症類別中非常罕見的,其中,霍奇金氏淋巴瘤的發生率僅有十萬分之0.6,腦部與神經系統癌症的發生率是十萬分之3.2,血癌的發生率是十萬分之5.0。這些兒童癌症的死亡率,比起幾十年前已經減少了一半,可謂醫學上最偉大的成就之一。但是發生率,也就是孩童罹患癌症的機率,卻讓人讀不透。

總癌症發生率似乎有些微的上升,但不是很明確。從1975年的十萬分之11.5變成2009年的十萬分之15.5,聽起來挺可怕的,但是這當中的趨勢其實是起起伏伏的。1991年也曾經出現過十萬分之15.2的機率,只不過隔年又回到十萬分之13.4,十一年後來到十萬分之13.0,接著是十萬分之15.0、十萬分之16.4、十萬分之14.2。後續發展如何呢?不如擲個銅板來決定吧!

pansci sunbathing 泛科學選書 《癌症探秘》

臭氧層破洞、日光浴盛行及衣服材質改變都可能是黑色素瘤發生率上昇的原因。                                          Source: Mikael Tigerström

每種癌症的故事也都不一樣,像是在肺癌方面,由於戒菸帶來的效應,男性的肺癌發生率連續幾年都呈現下降趨勢。女性則因為開始吸菸的年代較晚,因此反應的時間稍有延遲,直到最近才有下降的趨勢。二十世紀最後的二十五年,乳癌發生率曾出現過一個高峰,當時一些體積小、生長速率緩慢,甚至有些醫師根本不認為是癌症的原位癌,也包含在內,因此推論,除了月經初潮提早以外,造成這個高峰的原因還包括診斷技術的進步。大體來說,乳癌的發生率近年來有趨緩的跡象,原因可能是更年期使用荷爾蒙替代療法的人變少了。

黑色素瘤方面,發生率早在我們發現臭氧層有破洞時,就有崛起的趨勢。我們可以將原因歸咎於日光浴、晒黑沙龍的流行,另外,現代人的衣服做得比較輕薄,無法有效阻隔紫外線也有關係。還有一個原因可能是旅遊型態,來自北國、皮膚顏色較淺的白人,總喜歡到陽光普照的地方渡假。至於孩童癌症發生率會提高,美國國家癌症研究院認為,那是現在的影像技術比較高明的緣故;除此之外,一些原本歸在良性腫瘤的病,現在改分到惡性腫瘤門下,也是原因。最後,兒童肥胖也難辭其咎。

你可以盡情的分析這些數據,將SEER龐大的數據資料,用性別、年齡、種族和地域性等等,進行分類,然後選擇不同的人口組合,看看這些癌症曲線如何上下擺盪。癌症在黑人男性比在白人男性常見,但是在黑人女性的發生率卻比白人女性低。若再進一步細分,美國黑人罹患攝護腺癌、肺癌、直腸癌、肝癌、胰臟癌和子宮頸癌的機率較高,但是他們罹患皮膚癌、子宮癌和腦癌的機率較低。皮膚癌的部分,我們可以用他們的皮膚色素較深,可以防護來自太陽的傷害,當成解釋;但是其他癌症的差異,解釋起來就不容易了。

泛科學選書

居住在環境汙染嚴重地區的弱勢族群,癌症罹患率可能較高。Source: Sudipta Arka Das

弱勢族群可能會有營養缺乏、吸菸、酗酒,以及醫療照護不足的情形。另外,他們也可能居住在汙染較高的地區,從事風險較高的工作。但是西班牙後裔、美國印第安人後裔、阿拉斯加原住民和太平洋島嶼住民的癌症罹患率,卻明顯低於美國黑人和白人。中間牽扯到的變因實在太多了。愈往深處挖,就愈顯露出其中的不一致性。以腦癌的發生率為例,最低的是夏威夷的十萬分之4.23,最高的是愛荷華州的十萬分之7.54,不免讓人懷疑,是否和愛荷華州的以農立州有關。我原想要比較一下相鄰的堪薩斯州和內布拉斯加州的數據,可惜這兩個州沒有參與SEER。在肝癌方面,夏威夷居最高位,發生率為十萬分之10.68,猶他州則以十萬分之3.94墊底。會是猶他州的摩門教徒人數多的緣故嗎?或是有什麼原因,使得他們感染肝炎病毒的比率較低嗎?

幾個小時之後,我從這個數字沼澤中走出來,不再對瞭解這些數據抱持任何希望。要是癌症都是化學汙染引起的,一切將會簡單得多了。然而事與願違,這裡頭牽扯到太多不明不白的因素了,就像自然界無可避免的逐漸失序一樣,這個世界也無可救藥的往亂度(熵)更大的方向前進。癌症的發生是突變累積的結果,沒有人可以找出每一次突變發生的原因。甚至,基因複製時的偶發性突變,會不會也另有其因?

我想像著一支複製人軍隊,每個人的基因都是一樣的,他們生活在同樣的地理環境,也擁有同樣的生活經歷。他們吃相同的食物、做同樣的事,但是有些人會在五十歲或六十歲時死於癌症,也有人要過幾十年後,才會因為其他原因死去。就像多爾和佩托所說的,「一個人會不會得癌症,受到先天與後天的影響。」但是,最後得癌症的是誰,憑的恐怕只是運氣。

泛科學選書 癌症本文摘自《癌症探祕:揭開最深沉的醫學謎團》,天下文化出版。

 

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